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RAF Biggin Hill

RAF Biggin Hill

La base de chasse de Biggin Hill a joué un rôle décisif dans la bataille d'Angleterre. Biggin Hill a gagné le surnom de «The Strongest Link», qui a ensuite été incorporé à la crête de la station de chasse. Biggin Hill était un secteur ou une station de contrôle du No 11 Group, Fighter Command. Il commandait le «secteur C», ce qui signifiait que, par la géographie même de son environnement, Biggin Hill devait jouer un rôle décisif dans la bataille d'Angleterre.

Biggin Hill avait été entièrement achevée en tant que base aérienne en 1930. Une grande importance avait été attachée au développement de la base après qu'il soit devenu clair que le site était parfaitement placé pour la défense de Londres. À l'approche, la base a été agrandie. En 1938, Biggin Hill a reçu ses premiers chasseurs Hurricane. À cette époque, la base avait encore une piste en herbe et il a été décidé d'en construire une goudronnée.

Quand la guerre a été déclarée le 3 septembrerd 1939, le commandant d'escadre R Grice commande Biggin Hill. Les escadrons résidents étaient les numéros 32 et 79. Au début de la guerre, ces 2 escadrons étaient rejoints par l'escadron auxiliaire n ° 601 (comté de Londres) qui a piloté Bristol Blenheims - les premiers avions bimoteurs à voler de Biggin Hill. Le 90th AA Regiment a protégé la base tandis que 74 hommes du Queen's Own Royal West Kent Regiment ont protégé Biggin Hill d'une attaque de parachutistes.

Au début, peu de choses se sont produites lorsque la `` guerre bidon '' a commencé, mais les 32 et 79 escadrons ont pu s'entraîner abondamment, chacun `` attaquant '' l'autre comme l'un ou l'autre jouait la Luftwaffe. Les ouragans de Biggin Hill sont entrés en combat pour la première fois le 21 novembrest 1939 lorsque deux des combattants interceptent et abattent un Dornier 17 juste au large de la côte du Kent.

Le début de 1940 a vu la dispersion des trois escadrons basés à Biggin Hill. Les Blenheims se sont rendus à Tangmere, le 79e Escadron à Manston et le 32e Escadron à Gravesend. Cela a permis de réaliser d'importants travaux de construction à la base. Des abris anti-aériens ont été construits ainsi qu'une piste en béton. Quand ceux-ci furent terminés, 32 et 79 escadrons revinrent.

L'attaque réussie contre l'Europe occidentale a assuré que les combattants basés à Biggin Hill ont joué un rôle beaucoup plus actif dans la guerre. Le 79e Escadron a été envoyé à Merville, dans le nord de la France, en mai 1940 pour apporter son aide au Corps expéditionnaire britannique face à l'assaut de Blitzkrieg. Le 79e Escadron a été remplacé par le 610e Escadron auxiliaire (comté de Chester).

Le 79e Escadron est revenu à Biggin Hill le 21 maist juste avant que les Allemands envahissent sa base. Le travail effectué par les deux escadrons était tel que les pilotes qui y étaient disposaient d'une période de repos. Les 32 et 79 ont été remplacés par les escadrons 213, 229 et 242 (canadiens). Les trois escadrons devaient jouer un rôle important dans le soutien des troupes britanniques, françaises et belges à Dunkerque. Bien que le temps ait contribué à empêcher la Luftwaffe de voler aussi souvent qu'elle l'aurait souhaité, Winston Churchill a reconnu l'importance de la RAF dans le succès de l'évacuation de plus de 300000 hommes à Dunkerque.

«Les guerres ne sont pas gagnées par les évacuations. Mais il y a eu une victoire à l'intérieur de cette délivrance, à noter. Il a été acquis par la Royal Air Force. »

En juin 1940, les 32 et 79 escadrons reviennent à Biggin Hill. Les escadrons 213, 229 et 242 étaient dispersés ailleurs. À l'aube de la bataille d'Angleterre, le 79e Escadron a été transféré à Hawkinge, une base aérienne avancée près de Folkestone, tandis que le 610e Escadron, équipé de Spitfires, est retourné à Biggin Hill. Ils étaient rejoints par le 141e Escadron qui était équipé du Boulton Paul Defiant.

Le 19 juillete, Le 141e Escadron, volant de sa base avancée à Hawkinge, a engagé le Me 109 au-dessus de la Manche. La Luftwaffe avait appris que le Boulton Paul Defiant avait une faiblesse extrême. S'il était attaqué par le bas, il n'avait aucun moyen de se défendre alors que ses quatre canons faisaient face à l'arrière. Sur les neuf Defiants qui ont pris part à l'engagement, six ont été perdus et un a été gravement endommagé. Neuf membres d'équipage ont été tués. Ce qui restait du 141e Escadron a été rendu à Prestwick où les Defiants ont été convertis en tâches de vol de nuit.

Pour le reste du mois de juillet, des chasseurs de Biggin Hill, utilisant Hawkinge comme base avancée, ont patrouillé la Manche, donnant une couverture aérienne aux convois entrant dans le port de Douvres. Presque chaque jour a apporté une forme d'engagement avec la Luftwaffe et invariablement le Me 109.

12 aoûte 1940 a vu les premières attaques majeures sur des bases britanniques par la Luftwaffe. Le 610e Escadron était au premier appel, car juste après 7 h 00, le radar a repéré l'approche des avions allemands. L'escadron a décollé pour ce qui allait être le premier contact ennemi de ce qui est devenu la bataille d'Angleterre. Alors que les Spitfires ont engagé le Me 109, les bombardiers de la Luftwaffe ont attaqué leur cible - une station radar. Dans l'après-midi du même jour, le 32e Escadron, sortant de sa base avancée à Hawkinge, a engagé l'ennemi. C'est ce jour-là que la base de chasse de Hawkinge a subi une forte attaque de bombardiers allemands, mais aucun des ouragans stationnés n'a été touché. Cependant, avec Hawkinge hors d'usage, 32 ont dû retourner à Biggin Hill. La journée devait donner le ton et le modèle pendant plusieurs jours qui ont suivi.

Les 32e et 610e Escadrons ont été appelés à l'action jusqu'à Portland, dans le Dorset, et Harwich, sur la côte est. La vitesse à laquelle les ouragans et les Spitfires pouvaient atteindre leurs zones de patrouille était vitale - et pouvoir se ravitailler et se réarmer avec une facilité relative était un avantage majeur que la Luftwaffe ne possédait pas.

Le 18 aoûte, la Luftwaffe a lancé une attaque majeure sur Biggin Hill elle-même. En seulement dix minutes, 500 bombes ont été larguées et la base a été gravement endommagée. Immédiatement après l'attaque, tous les membres du personnel de la base ont utilisé tout ce qu'ils pouvaient pour remplir les cratères qui ont marqué la piste. En fin d'après-midi, la piste était de nouveau en service et les 32 et 610e Escadrons ont poursuivi leur travail.

Les sorties constantes ont fait des ravages et le 27 aoûte, Le 32e Escadron a effectué sa dernière sortie de Biggin Hill. Le succès de l'escadron lui a valu le surnom de «poursuite». Il a été crédité de 102 victimes. Le 32, qui a déménagé à Acklington, a été remplacé par le 79 (Madras Presidency) Squadron.

Biggin Hill a fait face à une autre menace majeure le 30 aoûte lorsque le radar a détecté 100 avions allemands traversant la Manche. Les commandants de secteur ont décidé qu'il s'agissait d'une attaque concertée contre les bases du Fighter Command. Un total de seize escadrons ont été envoyés pour attaquer la force de la Luftwaffe. La première vague de bombardiers n'a pas réussi à atteindre la base de chasse de Biggin Hill, mais leurs bombes ont touché le village de Biggin Hill. Une deuxième vague n'a pas non plus réussi à atteindre la base, mais elle a réussi à détruire de nombreuses stations radar basées sur la côte. Par conséquent, le système d'alerte précoce sur lequel le Fighter Command en était venu à compter pour faire voler ses chasseurs dans les délais voulus a été sérieusement affaibli. Une attaque en soirée sur la base a réussi, car les commandants de la base n'avaient pas été avertis à l'avance des bombardiers de la Luftwaffe. L'attaque a failli mettre Biggin Hill hors d'usage. Les ateliers de réparation ont été détruits, tout comme le système de communication de la base, le mettant ainsi hors de contact avec le quartier général du Fighter Command. 40 membres du personnel de la base ont perdu la vie lorsqu'un abri a été touché directement.

La base a de nouveau été attaquée le 31 aoûtst. Les réparations effectuées pendant la nuit sur les pistes ont été annulées et la base a subi d'autres dommages importants. Le bloc des opérations a été directement touché et a ruiné tout progrès dans la restauration du système de communication de la base. Malgré la férocité de l'attaque, aucun membre de la RAF n'a été tué - même si un membre de la Brigade locale des garçons l'a été.

Le bloc opérationnel détruit, le commandant de la base a opéré dans un magasin du village de Biggin Hill. Le 72e Escadron a dû déménager à Croyden tandis que le 79e a réussi à sortir de la base - le résultat de cratères de bombes rapidement remplis.

Le 1er septembrest Biggin Hill a été attaqué pour la sixième fois en trois jours. Les attaques se sont poursuivies tout début septembre. Cependant, bien que la base ait été gravement endommagée, le nombre d'ouragans et de Spitfire mis hors service était faible. Le vrai problème rencontré par le Fighter Command n'était pas le manque d'avions de chasse mais le manque de pilotes expérimentés.

La piste de Biggin Hill a été rapidement réparée et a permis à deux escadrons de chasse de fonctionner. Le bloc des opérations est passé de la boutique du village à un manoir local - Towerfields. Le 15 septembree - Jour de la bataille d'Angleterre - 72 et 92 escadrons patrouillaient dans le Kent et engageaient la Luftwaffe. La Luftwaffe a perdu 56 avions et deux jours plus tard, Hitler a décidé de reporter «l'opération Sealion».

Les bases de chasse dans le sud de l'Angleterre ont été épargnées davantage de destructions lorsque la Luftwaffe a changé d'objectif, se déplaçant à Londres (le Blitz). Les attaques contre Londres se sont poursuivies et Biggin Hill a joué un rôle majeur dans la défense de la capitale. Les dégâts supplémentaires que le Fighter Command aurait pu subir seront toujours sujets à débat, mais il ne fait aucun doute que les attaques sur Londres ont laissé au Fighter Command le temps de se regrouper, en particulier en termes de personnel. Les pilotes stationnés à Biggin Hill avaient effectué des sorties presque tous les jours depuis le début de la bataille d'Angleterre et avaient été poussés à l'épuisement.

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