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RAF Gravesend

RAF Gravesend

La base aérienne de Gravesend s'était développée avant la Seconde Guerre mondiale comme un aéroport subsidiaire de Croydon. Acheté par Airports Ltd, l'aéroport s'est avéré être un passif financier et il semble que ce soit la peur d'une guerre qui a sauvé la base aérienne de Gravesend que le ministère de l'Air a acheté l'aéroport et l'a utilisé comme un centre de formation avec la formation dispensée par les aéroports À la fin de septembre 1937, Gravesend devint une école de formation pour la RAF et le Fleet Air Arm. Cependant, deux ans sur la base ont été réquisitionnés par les militaires et sont devenus un aérodrome satellite pour Biggin Hill. Gravesend était sous le commandement du No 11 Group Fighter Command.

Le premier escadron à utiliser RAF Gravesend était le n ° 32 - un escadron Hurricane basé à Biggin Hill. D'importants travaux de construction à Biggin Hill signifiaient que 32 d'entre eux avaient besoin d'une base temporaire et Gravesend était parfaitement adapté. Pendant l'évacuation de Dunkerque, les Spitfire du No 610 Squadron les ont rejoints.

En juillet 1940, Bristol Blenheims est arrivé à Gravesend pour le mois. Ils étaient équipés pour être des chasseurs de nuit.

Pendant la bataille d'Angleterre, ce sont les ouragans du 501e Escadron qui ont principalement utilisé Gravesend. Hawkinge a été utilisé comme base avancée pour ces ouragans et beaucoup ont décollé à l'aube pour Hawkinge en attendant l'arrivée prévue de la Luftwaffe au large de Folkestone et Douvres. Bien que le temps de vol de Gravesend à Hawkinge soit relativement petit, tout temps perdu pour la Luftwaffe était considéré comme vital - d'où la base avancée préventive à l'extérieur de Douvres. Les convois de la Manche et Douvres eux-mêmes étaient également des cibles communes et ils avaient tous les deux besoin d'autant d'aide que le Fighter Command pouvait leur donner.

Le 501 a fait de nombreux morts pendant la bataille d'Angleterre, mais il a également fait un grand nombre de victimes. Le 501 a été déplacé à Kenley et remplacé par les Spitfires du No 66 Squadron.

À la fin de la bataille d'Angleterre, Gravesend avait fait ses preuves et il était considéré comme étant moins un satellite pour Biggin Hill et plus comme une base aérienne pour le Fighter Command à part entière. La construction à la base a considérablement augmenté sa taille. Quatorze pilotes quittant Gravesend avaient été tués pendant la bataille.

Boulton Paul Defiants du No 264 Squadron a été déplacé à Gravesend pour agir comme chasseurs de nuit pendant le Blitz.

Après la bataille d'Angleterre, les escadrons Hurricane et Spitfire basés à Gravesend ont pris part à des raids offensifs sur des positions détenues par les Allemands dans le nord de la France. Ils ont également été utilisés pour escorter des bombardiers alliés lors de raids en Allemagne.

Brièvement à l'été 1942, deux escadrons Eagle étaient basés à Gravesend. Il s'agissait d'escadrons de la RAF pilotés par des pilotes américains.

En 1943, une extension des pistes est terminée. Cela a permis à des avions plus puissants d'utiliser Gravesend, notamment le Hawker Typhoon et le Mustang.

Dans la préparation du jour J, les moustiques ont également utilisé Gravesend.

Avec un jour J réussi, tous les signes étaient que Gravesend serait rétrogradé. Son commandant avait été capitaine de groupe, mais après le jour J, il était chef d'escadron. Ironiquement, c'était une arme allemande qui a signalé la fin de Gravesend en tant que base de la RAF. Les roquettes V1, visant Londres, étaient souvent en deçà de la capitale. Il est vite devenu clair que la base aérienne de Gravesend était suffisamment proche de la trajectoire de vol du V1 et que toute personne défaillante pourrait tomber sur la base. Des ballons ont été utilisés pour protéger la base aérienne, mais ils ont rapidement été placés sous entretien et maintenance.

La base aérienne de Gravesend est officiellement fermée en juin 1956

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