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La bataille de Koursk

La bataille de Koursk

La bataille de Koursk a eu lieu en juillet 1943. Kursk devait être la plus grande bataille de chars de la Seconde Guerre mondiale et la bataille a provoqué une grave crise pour la machine de guerre de l'Allemagne nazie en Russie.


Une offensive allemande réussie a eu des conséquences militaires évidentes pour les Allemands. Cependant, ils espéraient également forcer un processus politique. On savait que les Russes étaient de plus en plus fatigués par la réticence apparente de la Grande-Bretagne et de l'Amérique à ouvrir un deuxième front à l'ouest. Une défaite de la Russie à l'est pourrait entraîner l'effondrement de toute forme de relation entre les Russes et les Alliés à l'ouest. Cela ne pouvait qu'être à l'avantage des Allemands. L'opération Barbarossa avait montré la puissance de la guerre blindée lorsque Hitler lança Blitzkrieg sur l'armée rouge. Avec un soutien aérien, les chars de la Wehrmacht avaient déchiré des andains à travers les masses de l'armée russe. L'armée russe (rouge) avait peu de réserve et les Allemands ont presque atteint Moscou avant le tristement célèbre hiver russe à la fin de 1941. Cependant, après la défaite de Stalingrad, l'armée allemande sur le front de l'Est était en retraite . Si cette retraite vers l'ouest se poursuivait, cela prouverait aux ennemis de l'Allemagne que la puissance militaire de la nation avait été mortellement blessée à Stalingrad. Une retraite continue encouragerait également le travail des partisans russes massés dans l'ouest de leur pays - attendant de frapper une armée en retraite. Par conséquent, pour le moral de l'armée allemande, le haut commandement allemand a dû organiser une offensive massive contre la Russie - ne serait-ce que pour prouver que les forces armées allemandes basées en Russie étaient toujours puissantes et une force avec laquelle il fallait compter.

À l'été 1943, la Wehrmacht et la Luftwaffe étaient de plus en plus bien armées. Le secteur industriel allemand dirigé par Albert Speer, était en pleine expansion malgré le bombardement de l'Allemagne par les Alliés. En 1942, l'Allemagne a produit 5 700 chars moyens et lourds. En 1943, ce chiffre était passé à 11 900. La production d'avions avait doublé entre les deux ans; la production de munitions avait triplé en 1943.

À l'été 1943, la Wehrmacht était également équipée de nouveaux armements. Les chars Tiger, King Tiger et Panther ont été introduits, tout comme le nouveau canon automoteur Ferdinand. La Luftwaffe a reçu le chasseur Focke-Wolfe 190A et le Henschel 129. Le nouvel équipement s'est accompagné d'une augmentation des effectifs. Comme il n'y avait pas de second front à l'ouest - et les Allemands prédisaient qu'il n'y en aurait pas en 1943 - des hommes basés à l'ouest furent déplacés vers le front russe. À l'été 1943, les deux tiers de l'armée allemande étaient basés en Russie.

À l'été 1943, les Russes avaient régulièrement progressé vers l'est. Cependant, un renflement s'était produit au sud d'Orel et au nord de Kharkov. Au centre de ce renflement se trouvait Koursk. C'est ici, et pour éradiquer ce renflement en vue d'une poussée vers l'est, que les Allemands ont centré leur attaque sur ce qu'on a appelé «l'opération Citadelle». Si ce renflement n'était pas éliminé, il y avait toutes les chances que les Russes utilisent les troupes qu'ils avaient stationnées là-bas pour lancer une attaque contre les Allemands à Orel et Kharkov - mais en attaquant derrière eux, piégeant ainsi les Allemands entre deux forces russes.

Hitler a apporté son soutien à l'attaque du 15 avril 1943. Son ordre stipulait que:

«Cette offensive est d'une importance décisive. Elle doit aboutir à un succès rapide et décisif. Chaque commandant, chaque soldat doit être endoctriné en étant conscient de l'importance décisive de cette offensive. La victoire à Koursk sera un phare pour le monde entier. »

Pour l'attaque de Koursk, l'Allemagne avait regroupé 900 000 soldats dans la région, 10 000 canons d'artillerie, 2 700 chars et 2 000 avions. Environ un tiers des forces militaires allemandes étaient concentrées dans la région. Des unités d'élite de la Luftwaffe y ont été commandées.

Hitler a ordonné "qu'il ne doit pas y avoir d'échec". Les avions de reconnaissance ont photographié tous les systèmes défensifs que les Russes avaient construits.

«Aucune offensive n'a jamais été préparée aussi soigneusement que celle-ci.» Général Mellenthin.

Cependant, les chefs militaires russes n'étaient pas restés les bras croisés. Leur renseignement les avait alertés d'une offensive allemande massive; ils savaient où cela se trouverait, les chiffres impliqués et suffisamment près quand cela commencerait. Ils ont décidé d'une stratégie défensive pour permettre aux Allemands de s'épuiser. La défense de Koursk a été confiée à deux généraux - Rokossovsky et Vatutin. En prévision d'une contre-offensive massive (et également à utiliser si les Allemands réussissaient initialement), une énorme force de réserves était basée à l'arrière, dirigée par Koniev. Le responsable de tous ces hommes était le maréchal Joukov.

Les Russes avaient également placé un grand nombre d'hommes et d'équipement dans le renflement de Koursk. 1,3 million de soldats y étaient basés, 20 000 pièces d'artillerie, 3 600 chars et 2 400 avions. Les Russes avaient deviné où les Allemands allaient essayer d'utiliser leurs chars en profondeur - et y avaient placé un grand nombre de leurs canons d'artillerie antichar. Des tranchées et autres pièges antichars ont été creusés. La profondeur des défenses comprenait la pose de 400 000 mines, ce qui équivalait à 2 400 mines antichars et 2 700 mines antipersonnel chaque mile - plus qu'à la bataille de Moscou et à la bataille de Stalingrad. En juin 1943, 300 000 civils aidaient les Russes à construire des défenses autour du saillant de Koursk. Ils ont réparé 1 800 milles de route et creusé des milliers de milles de tranchées.

Des prisonniers allemands capturés par des troupes de choc russes avant le début du combat ont déclaré aux Russes que l'attaque devait avoir lieu le 5 juillet. Pour anticiper l'attaque, les Russes ont lancé un bombardement d'artillerie massif à 02h00 le 5 juillet. Cela a eu un impact sur le moral des Allemands car il était clair que leur plan avait été compromis. Après le bombardement, il a fallu près de deux heures aux Allemands pour se réorganiser.

L'Allemagne a commencé son attaque à 04h30 avec un barrage d'artillerie. Une attaque de chars et d'infanterie a commencé à 05h30 une fois la couverture aérienne arrivée. La poussée principale contenait 500 réservoirs; des chars lourds à l'avant, soutenus par des chars moyens derrière avec de l'infanterie derrière eux. Les Allemands ont tenté de percer à quatre reprises. Ils ont gagné 6 miles de terrain au cours des 24 premières heures de combat, mais à un prix. 25 000 hommes ont été tués ou blessés, 200 chars et canons automoteurs ont été perdus et 200 avions. Un schéma similaire s'est produit au cours des prochains jours. Des attaques allemandes féroces ont rencontré une défense russe féroce. Le 10 juillet, la IXe Armée allemande avait perdu les 2/3 de ses chars. Même les puissants chars Tiger étaient victimes des canons antichars russes. Les commandants de chars russes ont également rapidement appris que s'ils attaquaient un Tiger côté, son armure était plus mince et plus vulnérable.

Le plus grand combat de chars de la Seconde Guerre mondiale a lieu le 12 juillet. Au total, 1 500 chars étaient impliqués à Prokhorovka, à une cinquantaine de kilomètres au sud-est de Koursk. À la tombée de la nuit, les Allemands n'avaient pas atteint la percée souhaitée. Ils avaient perdu 350 autres chars et 10 000 hommes. La force des Allemands dans le sud du saillant de Koursk avait été brisée et les Russes ont lancé une contre-offensive majeure. Le 23 juillet, les Allemands avaient été repoussés là où ils avaient déclaré leur attaque. L'initiative incombe désormais aux Russes qui ont un élan en avant à leur avantage. Les Allemands étaient littéralement en retrait.

Le 12 juillet, les Russes ont lancé une autre contre-offensive au nord du saillant dans le but de soulager Orel. Ils étaient deux fois plus nombreux que les Allemands dans tous les domaines. Incapables de faire appel aux renforts de leurs hommes combattant dans le sud, les Allemands n'ont pas pu retenir l'offensive russe. Le 19 juillet, les Russes avaient avancé de 45 milles. L'armée de l'air russe s'est assurée que la Luftwaffe était incapable de fournir à l'armée le soutien dont elle avait besoin. Face à l'effondrement de ses forces à Orel, le général Model a demandé à Hitler la permission de se retirer sur la ligne Hagen. Le modèle a averti Hitler que la Wehrmacht ferait face à un autre Stalingrad si le retrait n'était pas autorisé. L'armée allemande dans et autour d'Orel a reculé de 60 milles dans le but de se regrouper. Cependant, au moment du retrait, les troupes allemandes étaient épuisées après un harcèlement constant de la part de l'armée de l'air russe. Le 5 août 1943, Orel était de retour aux mains des Russes.

La retraite allemande a été gravement entravée par des partisans qui ont détruit de nombreux kilomètres de voie ferrée, ce qui a assuré que les moteurs des trains s'accumulaient aux têtes de rails, ce qui en faisait une cible facile pour l'armée de l'air russe.

Une situation similaire s'est produite dans le secteur sud du saillant. Ici, l'armée allemande faisait face à un ennemi redoutable qui avait l'avantage d'être à l'offensive. Dans ce secteur, les Allemands comptaient 300 000 hommes et environ 600 chars. Les Russes comptaient près d'un million d'hommes dans la région, y compris les réserves, et bien d'autres chars. Leur contre-offensive dans ce secteur a commencé le 3 août et deux jours plus tard, les forces russes sont entrées à Belgorod. Les partisans qui opéraient dans cette région ont fait dérailler plus de 1 000 trains de troupes en août - un facteur majeur pour expliquer pourquoi les Allemands ne pouvaient pas déplacer leurs hommes facilement. Le moral des troupes allemandes qui ont combattu dans ce secteur a chuté. Le 13 août, les Russes avaient franchi les défenses extérieures de la ville de Kharkov et le 23 août, la ville était libérée. La reprise de la ville de Kharkov est considérée comme la fin de la bataille de Koursk.

La bataille de Koursk devait avoir des conséquences majeures pour les Allemands. Il s'agissait de la dernière grande offensive lancée en Russie. Maintenant, leurs forces n'ont fait que battre en retraite et tenter d'arrêter l'assaut de l'Armée rouge. Les dégâts matériels causés à l'armée allemande ont été considérables - 500 000 hommes ont été tués, blessés ou portés disparus; de grandes quantités d'armures avaient été perdues.

"Les trois immenses batailles de Koursk, Orel et Kharkov, le tout en l'espace de deux mois, ont annoncé la chute de l'armée allemande sur le front de l'Est".Winston Churchill

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