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Des ordinateurs

Des ordinateurs

Les ordinateurs jouent un rôle très important dans nos vies maintenant et, comme pour tant d'inventions récentes, personne ne peut prétendre être seul responsable de leur invention.

Cependant, un homme est crédité d'avoir la vision de voir qu'un jour une machine informatique à usage général existerait. Cet homme était Charles Babbage et il a lancé son idée pour la première fois en 1834 !! Cinq ans après sa mort en 1871, Lord Kelvin, un physicien écossais, a également évoqué l'idée de construire une machine capable de faire face à des problèmes généraux. Mais de nombreuses années devaient s'écouler avant la production d'une machine capable de faire ce que Babbage et Kelvin voulaient.

En 1930, le MIT (Massachusetts Institute of Technology) a construit un «analyseur différentiel». L'équipe qui a fait cela était dirigée par Vannevar Bush. Cette machine pouvait résoudre des équations différentielles issues du génie électrique - mais elle était si grande qu'elle remplissait toute une pièce.

La percée majeure dans l'informatique est venue lorsque les scientifiques ont commencé à utiliser le système binaire dans les appareils électriques. Le binaire permet d'exprimer chaque nombre sous la forme d'une série de uns ou de zéros et les appareils électriques voient les nombres binaires comme étant «activés» ou «désactivés».

En 1938, un mathématicien allemand, Konrad Zuse, a inventé Z1. Cette machine avait une méthode de fonctionnement binaire, un processeur et une mémoire et pour cette raison, certains historiens considèrent Z1 comme le premier ordinateur. Z1 mène à Z2 et Z3. La dernière est considérée comme la première calculatrice programmable au monde. La Seconde Guerre mondiale a interrompu le travail effectué par Zuse.

En Amérique, Howard Aitkins et son équipe de l'Université de Harvard ont achevé Mark 1 en 1943. Cette machine de 5 tonnes pouvait remplir des fonctions mathématiques de base. Il a également attiré l'attention d'International Business Machines (IBM). Cette invention s'est produite à une époque très importante pour le développement informatique: la Seconde Guerre mondiale.

Pendant cette guerre, la Grande-Bretagne a voulu développer une machine informatique qui briserait les codes secrets utilisés par les nazis. Certains des mathématiciens les plus brillants du pays étaient basés à Bletchley Park, dont le remarquable Alan Turing. Même avant la guerre, Turing avait tenté de développer une machine capable d'effectuer toutes les opérations mathématiques. Une telle machine aurait pu déchiffrer même les codes secrets les plus difficiles.

En décembre 1943, un nouveau dispositif a été inventé à Bletchley Park appelé «Colosse". Ce n'était pas un vrai ordinateur mais cela montrait que les machines pouvaient faire bien plus que de gérer des problèmes numériques.

Colosse à Bletchley Park

En Amérique au cours de la Seconde Guerre mondiale, Presper Eckhart et John Mauchly ont inventé ENIAC (Electronic Numerical Integrator Analyzer and Computer). Cette vaste machine - elle pesait 30 tonnes - fut achevée en novembre 1945 et contenait 18 000 soupapes. Il pourrait fonctionner 1000 fois plus rapidement que n'importe lequel de ses prédécesseurs. Il s'agissait simplement d'une calculatrice, mais cela a prouvé aux scientifiques que de nombreuses vannes assemblées pouvaient fonctionner efficacement.

Certains historiens pensent que le premier véritable ordinateur a été développé par une équipe de l'Université de Manchester dirigée par le Dr Freddie Williams. Leur invention a été produite commercialement par la firme Ferranti et était connue sous le nom de Ferranti Mark 1. C'était en 1951.

L'Amérique a également produit son premier ordinateur commercial en 1951 appelé UNIVAC; sa première utilisation importante fut de prédire le résultat de la course aux élections présidentielles américaines en 1952.