Cours d'histoire

Opération Cerberus

Opération Cerberus

L'opération Cerberus a eu lieu en février 1942. L'opération Cerberus est le nom donné à un élan vers le haut de la Manche par trois grands navires de guerre de la marine allemande - le Scharnhorst, le Gneisenau et le Prinz Eugen. Ils avaient été effectivement piégés dans le port de Brest par les Britanniques, mais Hitler leur ordonna de rentrer en Allemagne. Toute course à travers la Manche était considérée comme dangereuse - mais il fallait obéir à un ordre de Fuhrer.

Le Gneisenau et Prinz Eugen lors du 'Channel Dash'

Le 22 mars 1941, le Gneisenau et le Scharnhorst avaient coulé 22 navires marchands britanniques dans l'Atlantique, pour un total de 115 000 tonnes. De telles pertes n'auraient tout simplement pas pu être subies et la destruction des deux navires était considérée comme critique si les Anglais devaient gagner la bataille de l'Atlantique. Les deux formidables navires sont revenus au port de Brest pour des réparations après leurs triomphes du 22.

Brest était un choix inhabituel pour un refuge car les navires pouvaient facilement être piégés par la British Home Fleet s'ils tentaient de rentrer en Allemagne ou par la flotte de Gibraltar s'ils tentaient de gagner la Méditerranée. Brest était également à la portée des bombardiers de la RAF. Lorsqu'il est devenu connu que les deux navires avaient accosté à Brest, le Bomber Command en a fait une cible principale à la suite d'un ordre de Winston Churchill. Plusieurs bombardements ont endommagé les deux navires mais ne les ont pas désactivés. Dans un raid, le lieutenant d'aviation Kenneth Campbell du 22e Escadron a frappé le Gneisenau avec une torpille - mais en vain. Campbell a reçu une Croix de Victoria à titre posthume pour sa bravoure. En juin 1941, le Prinz Eugen rejoint les deux navires à Brest

En avril 1941, la Résistance française avait appris que le Scharnhorst et le Gneisenau étaient sur le point de percer le port et de se précipiter pour l'Allemagne. La Royal Navy a couvert cette menace avec «l'opération Fuller», si elle avait eu lieu. En fait, il n'y avait pas de tiret pour l'Allemagne, mais l'ajout du Prinz Eugen a rendu la force encore plus redoutable.

La Royal Navy a supposé que Raeder, le chef de la marine allemande, ne tolérerait pas que trois navires restent dans le port et ne fassent rien. La Royal Navy a donc supposé que les trois navires feraient un tiret. Il a conclu que:

  • Les trois navires feraient leur élan la nuit
  • Ils ont supposé que cela serait fait par une nuit nuageuse pour couvrir les navires et empêcher les bombardiers de fonctionner
  • On supposait que tout tiret serait aussi proche de la côte française que possible pour de si gros navires afin que la couverture de chasse puisse être appelée si les Allemands en avaient besoin - la nuit ou non.

La force de l'amiral Ramsey à Douvres a été convenablement renforcée pour toute tentative des Allemands de se rendre en Allemagne. La Royal Navy et la RAF ont travaillé à l'unisson sur le plan de destruction des navires allemands - un plan qui impliquait le Fleet Air Arm, le Coastal Command, le Bomber Command et le Fighter Command. Bien que le Bomber Command ne vole pas la nuit, il a fait des plans pour toute tentative des trois navires de faire un tir de jour.

En juin 1941, Hitler a lancé l'opération Barbarossa - l'attaque contre la Russie. Alors que l'attaque réussit massivement dans ses phases initiales, Hitler devint de plus en plus obsédé par la défense de son flanc nord - croyant que les Alliés lanceraient une attaque via la Norvège ou débarqueraient des hommes et de l'équipement à Mourmansk. Il a donc ordonné que les trois navires retournent en Allemagne plutôt que de risquer encore plus de dégâts lors des bombardements à Brest. Hitler avait déjà commandé le massif de Tirpitz dans les eaux norvégiennes. L'ajout des Prinz Eugen, Scharnhorst et Gneisenau y ferait une présence navale impressionnante. Le 12 janvier 1942, Hitler leur ordonne de rentrer en Allemagne.

Les Britanniques ont très vite pris conscience de l'augmentation de l'activité allemande non seulement à Brest mais aussi le long de la côte nord française. La Résistance française a indiqué que les anciennes bases aériennes côtières françaises étaient de plus en plus utilisées par la Luftwaffe. La Royal Navy a conclu qu'elle savait que les navires quitteraient Brest la nuit - ils ne savaient tout simplement pas quand! En réponse à cela, la Royal Navy a tenté de prédire la route que les navires pourraient prendre et a posé plus de mines - un total de plus de 1000 mines britanniques ont déjà été placées dans la Manche.

Une étude des prévisions météorologiques a conduit la Marine à conclure que les navires navigueraient entre le 10 et le 15 février 1942, car la couverture nuageuse rendrait un tel voyage beaucoup plus sûr. Le Coastal Command, le Fleet Air Arm, le Fighter Command, etc. ont tous été mis en alerte. Un sous-marin, le «Lion de mer», avait été positionné au large de Brest - sa tâche était de surveiller le port plutôt que d'attaquer les navires.

Les Allemands avaient beaucoup réfléchi à l'opération Cerberus. Le radar côtier britannique avait été brouillé bien sûr - mais en février 1942, le succès du brouillage était devenu considérable. Le vice-amiral Ciliax, commandant des croiseurs de bataille, pouvait également naviguer en sachant que la Luftwaffe pouvait fournir un total de 280 avions de chasse pour fournir une couverture aérienne pendant toute la durée du voyage. Le colonel Adolf Galland, chargé de la tâche de la Luftwaffe, disposait surtout de formidables Me-109 et FW-190, ainsi que des Me-110. Dès le début du voyage, Ciliaz pouvait s'attendre à un minimum de 16 combattants couvrant ses forces et un maximum de 32. Quand il se rapprocherait du détroit de Douvres, ce nombre augmenterait considérablement.

Le convoi, qui comprenait 6 destroyers, a quitté le port de Brest à 22 h 45 le 11 février 1942. Le Lion de Mer avait terminé sa veille à 21 h 35 car il supposait que les navires ne partiraient pas après cette heure ce jour-là car ils ne pourraient le détroit de Douvres dans l'obscurité. Neuf navires de guerre allemands et leurs navires de soutien ont quitté Brest sans être vus - un avion d'observation Hudson utilisant un radar avait passé le convoi, mais un radar défectueux était courant au début de 1942 et il ne «voyait» rien. Tout contact visuel était impossible en raison de la couverture nuageuse. D'autres avions de repérage ont également souffert d'une panne de radar, permettant au convoi de contourner la presqu'île de Brest à l'insu.

À l'aube du lendemain, le 12 février, le convoi naviguait au large de Barfleur, au sud de l'île de Wight. Le brouillard avait aidé à camoufler ses mouvements. Le Coastal Command et le Fighter Command n'avaient pas réussi à transmettre à l'amiral Ramsey au château de Douvres, le fait que leur surveillance avait été entravée par un équipement défectueux. Le 12 février, Ramsey croyait toujours que le convoi allemand n'avait pas encore navigué et il a mis fin aux forces qui avaient été rassemblées pour attaquer les Allemands.

Pour trois grands navires de guerre et six escortes de destroyer, remonter la Manche sans être détecté sur 300 milles semble incroyable. Cependant, la météo et l'équipement radar défectueux ont bien servi les Allemands et leur ont donné 13 heures en mer sans être détectés. La force de défense de Ramsey était également en plein désarroi. Sa force de VTT (torpilleur à moteur) basée à Ramsgate était en action la nuit précédente et se remettait encore de cela; les avions du Bomber Command auraient trouvé qu'il était presque impossible de fonctionner en raison des conditions météorologiques et des escadrons de Bristol Beaufort basés autour de la côte. ont été obligés d'utiliser différentes bandes d'air parce que celui qu'ils voulaient utiliser (North Coates) était lié à la neige. Un volet de patrouille avait survolé directement les forces de Ciliax, mais n'avait pas brisé le silence radio et n'avait transmis ses informations que lorsque l'avion avait atteint sa base - date à laquelle le convoi fumait devant Beachy Head dans le Sussex.

À Douvres, les batteries de canons basées là-bas engagèrent les Allemands. Cependant, leurs obus ont échoué simplement parce qu'ils devaient deviner où se trouvaient les navires en raison des mauvaises conditions météorologiques. Les VTT de Douvres ont attaqué mais ils n'ont pas pu s'approcher des navires et ont dû tirer leurs torpilles à une distance de 2 miles - aucun n'a touché. La couverture des chasseurs allemands était féroce. Une attaque par des avions espadons porteurs de torpilles a également échoué. Les six avions ont été perdus lors de l'attaque et leur commandant, le capitaine de corvette Eugene Esmonde, a reçu la Croix de Victoria.

Alors que le convoi allemand continuait de se diriger vers sa base, il y eut de nouvelles attaques britanniques. Le mauvais temps, les mauvaises communications et un curieux désir de secret, même parmi les forces britanniques combattant pendant l'attaque, ont tous joué un rôle dans la réussite des Allemands.

Le mauvais temps (nuage à 700 pieds) signifiait que les bombardiers ne pouvaient pas atteindre les 7000 pieds dont ils avaient besoin pour larguer leurs bombes perforantes s'ils devaient être efficaces - ils ne pouvaient tout simplement pas voir leurs cibles. Sur les 242 bombardiers impliqués dans l'engagement, seulement 39 sont connus pour avoir largué leurs bombes - et aucun d'entre eux n'a trouvé sa cible. Les destroyers britanniques envoyés de Harwich pour attaquer les Allemands ont été attaqués par des avions de la RAF car personne n'avait dit à la RAF que les destroyers de Harwich étaient envoyés en action.

À l'aube du 13 février, le convoi allemand est entré dans le port. Le Scharnhorst avait percuté une mine, mais Ciliax était impatient de contacter Berlin que leur opération avait été un grand succès. Les Allemands n'avaient perdu qu'un seul de leurs petits navires d'escorte et dix-sept avions de chasse. La réponse britannique à l'éclatement de Brest a été inefficace d'un point de vue militaire. Cependant, il y avait peu de récriminations car les Gneisenau, Prinz Eugen et Scharnhorst étaient maintenant tous mis en bouteille à l'est de la Grande-Bretagne où ils ne pouvaient jouer aucun rôle dans la bataille de l'Atlantique. Même le commandant de la Kriegsmarine, l'amiral Raeder, a déclaré que les Allemands avaient remporté «une victoire tactique (mais) avaient subi une défaite stratégique». Roosevelt a contacté Churchill pour le féliciter de ce qui s'était passé:

«L'emplacement de tous les navires allemands en Allemagne rend notre problème naval conjoint dans l'Atlantique Nord plus simple.»

Qu'est-il arrivé aux trois navires que Hitler voulait si désespérément en Allemagne? Le Gneisenau a été touché par le Bomber Command à peine 2 semaines après le «Channel Dash» et n'est jamais reparti en mer; le Prinz Eugen a été coulé lors d'essais d'après-guerre dans le Pacifique et le Scharnhorst, touché par une mine, a été hors service pendant huit mois pour des réparations - mais a été coulé en décembre 1943.

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