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La bataille de la mer des Philippines

La bataille de la mer des Philippines

La bataille de la mer des Philippines a eu lieu entre le 19 juin et le 20 juin 1944. Cette bataille serait la dernière grande bataille aéronavale de la Seconde Guerre mondiale. La bataille de Midway en 1942 avait fait beaucoup pour endommager la force porteuse du Japon, mais même en 1944, le Japon avait statistiquement une force porteuse plus grande que l'Amérique. Malgré l'énorme capacité militaire de l'Amérique, la marine japonaise représentait toujours une menace pour elle - en particulier dans le désir de l'Amérique de se rendre aux Mariannes.


L'étape suivante de la campagne américaine fut une attaque contre les Mariannes, prévue pour juin 1944. La Northern Attack Force, dirigée par le vice-amiral Richmond Turner, fut rassemblée à Hawaï en vue d'attaquer Saipan. La Southern Attack Force, commandée par le contre-amiral R L Conolly, se réunit à Guadalcanal et Tulagi en préparation d'une attaque contre Guam. Il y avait 71 000 soldats d'assaut dans la Force du Nord et 56 000 dans le Sud; un total combiné de 127 000. En novembre 1943, l'Amérique a lancé le début d'un assaut majeur à travers le Pacifique central et au cœur du système de défense japonais. Cela a commencé avec l'assaut sur les îles Gilbert et s'est déplacé, en février 1944, vers les principaux atolls des îles Marshall. La férocité de l'attaque américaine a forcé les Japonais à déplacer leur flotte à Singapour. Alors que les Américains se déplaçaient sans relâche vers l'est à travers le Pacifique central, les Japonais sont arrivés à la conclusion que seule une bataille navale majeure avec l'Amérique rétablirait l'équilibre en mer. Sans contrôle de la mer, pensaient les Japonais, les Américains ne pouvaient plus maintenir leur avance car tous leurs succès étaient basés sur les amphibies. Sans contrôle de la mer, les Américains ne pouvaient plus déplacer ses troupes vers le rivage.

Les Japonais avaient prévu une attaque contre les Mariannes avec «l'opération A-Go». Son commandant en chef, l'amiral Toyoda, avait élaboré un plan complexe pour attirer la flotte américaine vers les Palaos ou les Carolines occidentales. Une fois dans l'une ou l'autre région, les navires américains seraient à portée de la force aérienne terrestre du Japon. Toyoda envisageait de terminer la puissance navale américaine dans le Pacifique central. Alors, qu'est-ce qui inciterait les Américains là où les Japonais voulaient les emmener? Toyoda a décidé qu'une partie de sa flotte serait utilisée pour attirer les Américains aux Palaos ou aux Carolines occidentales. Il ne serait guère tenté de dissimuler le mouvement de la force japonaise qui devait être l'appât - une force commandée par le vice-amiral Ozawa.

Les Japonais ont rassemblé 1 700 avions sur leurs bases à Singapour, dans les Indes néerlandaises, aux Philippines et en Nouvelle-Guinée. Plus de 500 avions étaient basés sur Tinian, Guam et Saipan aux Mariannes. Toyoda prévoyait que les avions attaqueraient la flotte envoyée par l'Amérique et l'endommageraient si gravement que la deuxième phase, une bataille navale, ne pourrait aboutir qu'à une victoire japonaise.

Pendant que les forces du Nord et du Sud s'entraînaient, l'Amérique a poursuivi son avance dirigée par Douglas MacArthur. En mars 1944, MacArthur attaque la Hollandia en Nouvelle-Guinée. Dans cet assaut, il a été aidé par la Force opérationnelle 58 - une composante porteuse massive de la 5e flotte. Les avions des porte-avions ont également attaqué Truk qui avait une base aérienne japonaise dessus, et diverses autres cibles - qui ont toutes permis aux pilotes américains de maintenir leurs compétences perfectionnées.

L'attaque contre Saipan était prévue pour le 15 juin et les deux forces, Nord et Sud, se sont déplacées vers leurs bases avancées à Eniwetok et Kwajalein respectivement. La flotte d'invasion était protégée par une vaste force - 7 cuirassés, 12 porte-avions d'escorte, 11 croiseurs et 91 destroyers ou escortes de destructeurs. La Task Force 58 avait déjà commencé à ramollir ses objectifs sur Saipan le 11 juin. La Force opérationnelle 58 était commandée par le vice-amiral Marc Mitscher, qui a arboré son drapeau sur l'USS Lexington. Les Américains avaient prévu une supériorité aérienne sur Saipan avant l'assaut. Plus de 200 chasseurs Hellcat des transporteurs de Mitscher ont régulièrement attaqué des positions japonaises sur l'île.

Les navires de la Force opérationnelle 58 étaient divisés en quatre groupements tactiques.

  1. Le TG58-1 avec les porte-avions Hornet et Yorktown comptait 265 appareils.
  2. Le TG58-2 était dirigé par le transporteur Bunker Hill et avait 242 avions à sa disposition.
  3. Le TG58-3 avait les porte-avions Enterprise et Lexington et pouvait appeler 227 appareils.
  4. Le TG58-4 était dirigé par le porte-avions Essex et comptait 162 avions.

Chaque groupement tactique était protégé par des cuirassés et des croiseurs. En tout, la Force opérationnelle 58 pouvait faire appel à 896 avions - presque tous étaient des Grumman F6F Hellcat - un avion avec une réputation méritée au combat. L'amélioration des communications était telle depuis la bataille de la mer de Corail en 1942, que chaque groupement tactique pouvait fonctionner de manière très efficace, mais pouvait en soutenir un autre (ou combattre en tant qu'unité complète) lorsque cela était nécessaire.

Dans la soirée du 13 juin, les avions de la Force opérationnelle 58 avaient acquis une supériorité aérienne sur les Japonais à Saipan et Tinian. Le même jour, des canons de 16 pouces et 14 pouces de cuirassés américains ont pilonné des cibles sur le rivage.

Toyoda avait fait beaucoup confiance aux 500 avions japonais basés sur les Mariannes. Ils avaient maintenant été détruits ou avaient quitté la zone de combat. Ce fut un coup dur pour les Japonais - et dont ils n'ont pas informé Ozawa alors qu'il tentait de «séduire» les Américains. Le 13 juin, Toyoda a donné son feu vert pour le lancement de l'opération A-Go.

Le 15 juin, les forces américaines débarquent à Saipan - la Northern Force. Par conséquent, la bataille navale à venir devait être dans les environs de Saipan. Les Japonais ont commandé plus de navires dans la région pour soutenir Ozawa - y compris les cuirassés Yamato et Musashi. Ils étaient accompagnés de deux croiseurs lourds, un croiseur léger et trois destroyers. Il semble qu'à ce stade, toute intention d'attirer les Américains vers un endroit spécifique ait été abandonnée et qu'une simple bataille maritime à grande échelle ait été envisagée. Tous les navires japonais se sont réunis le 16 juin. Le message suivant a été envoyé à tous les navires japonais:

«Le sort de l'Empire repose sur cette seule bataille. On attend de chaque homme qu'il fasse de son mieux. »

Cependant, les sous-marins américains avaient suivi les deux parties qui composaient la flotte japonaise - et en ont informé l'amiral Raymond Spruance, commandant de la 5e flotte. Il devait offrir une protection maritime aux troupes sur Saipan même si son instinct était de naviguer vers l'ennemi et de les rencontrer loin de Saipan lui-même. Sachant qu'un tel mouvement serait risqué car il y avait toujours une chance de perdre la bataille, Spruance décida d'attendre que les Japonais se dirigent vers sa flotte.

Les services de renseignements avaient informé Spruance que les Japonais n'atteindraient la zone où se trouvaient les Américains que le 19 juin. Pendant le temps que cela a pris, Spruance a organisé sa force pour qu'elle se trouve à 180 à l'ouest de Tinian. Sept cuirassés ont été choisis parmi les groupes de travail 58-1 et 58-4 pour former une force de cuirassés appuyée par quatre croiseurs lourds et treize destroyers. La tâche principale de cette force impressionnante était d'empêcher les Japonais de s'approcher des porte-avions américains. Les avions du groupe opérationnel 58-4 ont été utilisés pour fournir une couverture aérienne au groupe cuirassé.

Le 18 juin, le sous-marin américain «Cavalla» a repéré la flotte japonaise à 780 milles à l'ouest de Saipan. À l'approche des Américains, les Japonais ont divisé la flotte en trois:

Une Force avait trois grands porte-avions attachés à elle et pouvait rassembler 430 avions

La Force B avait deux porte-avions et un porte-avions léger et comptait 135 avions.

La Force C avait trois porte-avions légers et 88 avions.

La Force C était maintenue à 100 milles des deux autres forces, dans l'espoir que les Américains concentreraient leurs ressources sur cette force car un grand nombre de navires y étaient attachés, dont quatre cuirassés et cinq croiseurs. De cette façon, Ozama espérait que les transporteurs en A et B ne seraient pas la cible principale de l'Amérique.

Cependant, il y a eu un retard dans le renseignement atteignant Spruance et même les avions terrestres n'ont pas pu trouver la flotte japonaise malgré les informations fournies par le «Cavalla». Donc, à ce moment vital, Spruance manquait d'informations vitales. Il n'en va pas de même pour les Japonais. Ils ont lancé des hydravions à partir de leurs grands navires de guerre et on a rapidement su où se trouvait la Force opérationnelle 58. Les Japonais détiennent l'avantage car il y a 400 milles entre eux et la flotte américaine. Les avions lancés par des transporteurs japonais pouvaient attaquer les Américains, mais les avions américains n'avaient pas cette distance en eux.

Les hydravions de reconnaissance ont donné à Ozawa les informations dont il avait besoin et à 8 h 30, il a ordonné une attaque. Quarante-cinq chasseurs-bombardiers Zero, huit bombardiers torpilleurs et 16 chasseurs Zero ont été lancés à partir de la Force C. Une Force a envoyé une force de 128 avions et la Force B a lancé 47 avions. En seulement une heure, les Japonais ont envoyé 244 avions.

Cependant, le plan d'Ozawa a subi une série de revers depuis le début. Le sous-marin américain «Albacore» a attaqué le porte-avions «Taiho». Le transporteur a continué de fonctionner, mais le simple fait qu'il avait été touché par une salve de torpilles a sapé la confiance. La force de frappe des avions japonais a également attaqué des navires de la Force C - des navires japonais qui naviguaient avant la majeure partie de la Force C. Les navires ont riposté et deux avions ont été abattus et huit ont dû retourner chez leur transporteur pour des réparations. Un tel événement était symptomatique de la façon dont le reste de la bataille se déroulerait - le soi-disant «Great Marianas Turkey Shoot».

Spruance avait envoyé des chasseurs Grumman F6F Hellcat à l'aube pour couvrir sa flotte aérienne. À 10 heures le 19 juin, le radar américain a capté un très grand essaim d'avions japonais en approche. Plus d'avions ont été lancés de la force porteuse américaine - 300 en tout.

Les avions américains ont intercepté les Japonais entre 45 et 60 milles de la flotte américaine. De nombreux avions japonais ont été abattus. Le Japon a perdu de nombreux pilotes navals expérimentés à Coral Sea et Midway et cette expérience n'a jamais été entièrement remplacée. Beaucoup de ceux qui ont combattu dans cette bataille n'avaient pas terminé leur entraînement et en ont payé le prix.

Lors de la première frappe japonaise, 42 avions ont été abattus sur un total de 69, soit un taux d'attrition de 61%. En Europe, le Bomber Command et l'USAAF ont estimé qu'une perte de 5% de bombardiers était inacceptable. Depuis la deuxième frappe, sur 128 avions, environ 20 ont traversé la couverture des chasseurs américains mais ont touché les canons massifs des cuirassés, croiseurs et destroyers américains. Quelques-uns ont franchi la ligne de cuirassé et ont attaqué les porte-avions. Seuls des dommages mineurs ont été causés aux «Bunker Hill» et «Wasp». Sur les 128 avions qui ont attaqué cette fois, seulement 30 sont revenus.

Parallèlement à ces pertes, Ozama en a subi un autre lorsque le porte-avions «Shokaku» a été coulé par le sous-marin USS Cavalla. Cette porteuse avait participé à l'attaque de Pearl Harbor en décembre 1941, sa perte a donc beaucoup contribué à abaisser le moral. Le «Taiho», touché par une attaque de torpille antérieure, a également diminué lorsque les fumées des réservoirs d'essence ont été enflammés et ont déchiré la coque du porte-avions.

La deuxième frappe aérienne des Japonais a également été un échec. Certains n'ont pas réussi à trouver une cible. Ceux qui l'ont fait ont dû faire face à la protection des Hellcats de la flotte.

Une autre flotte aérienne a attaqué à partir des porte-avions des forces A et B. Cette attaque a impliqué 87 avions. Ils avaient reçu l'ordre d'atterrir à Guam après l'attaque sans savoir que les pistes y avaient été gravement endommagées. À Guam également, ils ont volé dans une autre force de défense des Hellcats et 30 ont été abattus. Seuls 19 avions sur les 87 ont atteint une base - que ce soit un porte-avions ou un atterrisseur.

Les Japonais ont essayé de faire atterrir plus d'avions à Guam ou Rota des forces aériennes ailleurs, mais beaucoup ont été abattus par les Américains avant de pouvoir atterrir. Au total, les Japonais avaient lancé 373 avions de leurs transporteurs et seulement 130 sont revenus - soit près des deux tiers des pertes. Seulement 102 étaient utilisables à quelque degré que ce soit. Seuls 29 avions américains ont été détruits.

Une flotte de transporteurs sans avions était inutile. La bataille de la mer des Philippines a effectivement mis fin à la force porteuse de la marine japonaise.

Cependant, Ozawa n'a jamais été pleinement conscient de ce qui était arrivé à sa force d'avion transportée par ses porte-avions. Ces pilotes qui étaient revenus avaient rapporté des histoires de quatre porte-avions américains coulés et de nombreux avions américains détruits! Il se préparait à continuer la bataille.

Cependant, il n'en a jamais eu l'occasion. À 16 h 30, 77 bombardiers en piqué, 54 torpilleurs et 85 chasseurs ont décollé de porte-avions américains pour attaquer la flotte japonaise. Ozawa avait très peu d'avions avec lesquels riposter et ses pertes étaient graves. Les transporteurs «Hiyo», «Zuikaku» et «Chiyoda» ont été touchés. Le cuirassé «Haruna» a également été touché. Les Japonais ont perdu 65 autres avions et à la fin de l'attaque, la flotte d'Ozama n'avait plus que 35 avions. La perte totale américaine dans cette attaque était de 14 avions. Ozama a réalisé qu'il n'avait aucun espoir de continuer le combat et a signalé à Toyoda qu'il se retirait à Okinawa. Il avait perdu 375 avions au total.

Le problème que les Américains rencontraient maintenant était de revenir aux porte-avions alors que l'obscurité tombait et que peu de pilotes étaient formés pour atterrir dans l'obscurité. Les transporteurs ont enfreint toutes les règles imaginables en s'illuminant essentiellement de manière à ce que les pilotes de retour aient une vue aussi bonne que possible du pont. Heureusement, aucun transporteur n'est devenu la proie des sous-marins japonais malgré leur illumination. Les Américains ont perdu 80 avions qui se sont écrasés sur le pont ou se sont renversés. Cependant, à la suite d'une opération de sauvetage massive, seuls 16 pilotes et 33 membres d'équipage sont toujours portés disparus au premier feu le 20 juin.

Les Japonais avaient encore des porteurs mais très peu d'avions pour les exploiter. Plus important encore, ils avaient peu de membres d'équipage qui avaient un certain degré d'expérience. La bataille de la mer des Philippines a été une victoire écrasante pour les Américains. La prochaine grande préoccupation qu'ils avaient en mer était les kamikazes.

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