Cours d'histoire

La bataille de Verdun

La bataille de Verdun

La bataille de Verdun en 1916 fut la plus longue bataille unique de la Première Guerre mondiale. Les pertes de Verdun et l'impact de la bataille sur l'armée française ont été la principale raison pour laquelle les Britanniques ont commencé la bataille de la Somme en juillet 1916 dans le but de réduire la pression allemande sur les Français à Verdun. La bataille de Verdun a commencé le 21 février 1916 et s'est terminée le 16 décembre 1916. Elle devait faire du général Philippe Pétain un héros en France.

L'attaque de Verdun (le nom de code des Allemands l'appelle «Jugement») a été provoquée par un plan du chef d'état-major allemand, von Falkenhayn. Il voulait «saigner la France blanche» en lançant une attaque allemande massive sur une étroite bande de terre qui avait un sentiment historique pour les Français - Verdun. La zone autour de Verdun contenait vingt forts majeurs et quarante plus petits qui avaient historiquement protégé la frontière orientale de la France et avaient été modernisés dans les premières années du XXe siècle.

Falkenhayn pensait que les Français ne pouvaient tout simplement pas laisser tomber ces forts, car l'humiliation nationale aurait été excessive. En combattant jusqu'au dernier homme, Falkenhayn croyait que les Français perdraient tellement d'hommes que la bataille allait changer le cours de la guerre.

«La chaîne en France a atteint le point de rupture. Une percée de masse - qui est en tout cas au-delà de nos moyens - est inutile. A notre portée, il y a des objectifs de conservation dont l'état-major français serait obligé de faire entrer chaque homme qu'il possède. S'ils le font, les forces de la France saigneront à mort. »Falkenhayn à Kaiser William II

Le plan de Falkenhayn était crédible. Les forts faisaient partie intégrante de la psyché française et ils se battraient férocement pour empêcher les Allemands de pénétrer dans la région. Cependant, le plan de Falkenhayn avait également une faiblesse majeure - il supposait que les Français seraient un adversaire facile et que ce seraient les Français qui subiraient des pertes massives - et non les Allemands. En fait, tous les forts autour de la zone ont été affaiblis car le haut commandement français a déplacé les munitions des forts vers d'autres zones du front occidental. De même, les tranchées creusées pour la défense n'étaient pas terminées. Des officiers supérieurs du complexe du fort autour de Verdun se sont plaints à Joffre de l'état des défenses dans la région. Il a rejeté leurs plaintes.

140 000 soldats allemands ont lancé l'attaque. Ils étaient soutenus par 1 200 canons d'artillerie qui visaient 2 500 000 obus dans la région de Verdun. 1 300 trains de munitions étaient nécessaires pour fournir ces armes. Les Allemands avaient également une suprématie aérienne complète avec 168 avions situés dans la région - la plus grande concentration d'avions de l'histoire jusqu'à ce point. Pour commencer, les Français ne disposaient que de 30 000 hommes pour s'opposer aux Allemands. Le jour du début de la bataille, le 21 février, 1000 canons d'artillerie allemands ont tiré sur une ligne de six milles le long du front français. Un soldat français a écrit sur le bombardement d'artillerie:

«Les hommes ont été écrasés. Couper en deux ou diviser de haut en bas. Soufflé dans les douches; le ventre s'est retourné; crânes forcés dans la poitrine comme par un coup de massue. »

L'attaque allemande et la bataille qui a suivi devaient durer plus de 300 jours. Des lance-flammes ont été utilisés en grand nombre pour la première fois pour aider les Allemands à avancer les huit milles dont ils avaient besoin pour capturer Verdun. Le 25 février, les Allemands avaient capturé 10 000 prisonniers français. À la grande surprise des Allemands, l'immense fort de Douaumont, considéré comme le fort le plus puissant du monde, n'était occupé que par 56 canonniers à temps partiel âgés qui n'opposèrent aucune résistance aux assaillants allemands. Le public français n'a pas été immédiatement informé de la chute de Douaumont - en fait, certains journaux parisiens n'ont même pas raconté sa perte en affirmant que la bataille autour de Verdun allait bien pour les Français. Le fort de Douaumont n'était qu'à huit kilomètres de Verdun même.

Les Français confient au général Philippe Pétain la défense de Verdun. Il était confronté à une situation extrêmement difficile. Il n'y avait qu'une seule route vers Verdun de l'extérieur. En fait, c'était à peine une route par définition. Il n'avait que vingt pieds de large et les véhicules pouvaient à peine se croiser. Pourtant, le long de cette route, 25 000 tonnes de fournitures ont été acheminées à Verdun et 90 000 soldats. 6000 véhicules ont été utilisés dans cette tâche et il est dit que 66% de l'armée française devait traverser cette route à un moment ou l'autre de la bataille pour sauver Verdun. La route a été surnommée «Voie sacrée» par les Français. Mais malgré la nouvelle intervention militaire, les Français ont beaucoup souffert. Deux soldats français ont écrit:

«Vous mangez à côté des morts; tu bois à côté des morts, tu te soulages à côté des morts et tu dors à côté des morts.«Les gens vont lire que la ligne de front était l'enfer. Comment les gens peuvent-ils commencer à savoir ce que ce mot - l'enfer - signifie? »

Les Allemands ont également subi d'énormes pertes. Fin avril, les Allemands avaient perdu 120 000 hommes et les Français 133 000 hommes. Même Pétain a été ému de dire à propos des soldats français combattant dans la bataille:

«Quand ils sont sortis de la bataille, quel spectacle pitoyable ils étaient. Leurs expressions semblaient figées par une sagesse de terreur; ils se sont affaissés sous le poids de souvenirs horribles. »

Alors que la bataille avançait au printemps 1916, Pétain demanda à Joffre de plus en plus d'hommes mais Joffre refusa. Il voulait les hommes pour l'attaque prévue sur la Somme. Pétain a été remplacé par le général Nivelle - un soldat qui pensait que la stratégie la plus réussie était d'être à l'offensive en tout temps. À l'été, la France avait atteint une certaine forme de suprématie aérienne sur les Allemands, mais cela ne comptait pour rien car la bataille sur le terrain était une simple attrition alors que les pertes montaient des deux côtés.

«L'enfer ne peut pas être aussi terrible que cela. L'humanité est folle; il doit être fou de faire ce qu'il fait. » "Une artère de sang français a été renversée le 21 février et elle coule sans cesse en grandes giclées."

«J'ai vu un homme boire avidement dans un marais vert recouvert d'écume, où gisait, son visage noir vers le bas dans l'eau, un mort allongé sur le ventre et gonflé comme s'il n'avait pas cessé de se remplir d'eau pendant des jours.»

«Mourir d'une balle ne semble rien; des parties de notre être restent intactes; mais être démembré, déchiré en morceaux, réduit en pulpe, c'est la crainte que la chair ne puisse supporter et qui est fondamentalement la grande souffrance du bombardement.

Soldats français anonymes

À seulement 250 kilomètres de là, la vie dans la capitale française s'est poursuivie comme «normale». Ici, ces soldats français qui ont eu la chance de quitter Verdun ont trouvé un monde étranger. La nourriture était abondante et le seul jour de la semaine qui était censé être sans viande n'était pas gardé par la majorité. Les théâtres étaient ouverts et peu - en raison d'une répression gouvernementale de la vérité - parlaient sciemment de ce qui se passait vraiment à seulement 250 kilomètres. Les soldats français ont constaté que leur salaire n'allait pas loin à Paris. Un ouvrier français a gagné soixante fois le salaire d'un soldat français en une semaine. Les grondements de mécontentement dans l'armée française se firent entendre à l'été 1916 - en 1917, ce fut la mutinerie.

Le 1er juin, l'Allemagne a lancé une attaque massive contre Verdun. Le 23 juin, ils se sont approchés à moins de 4 kilomètres de Verdun, mais cette attaque a échoué car l'armée allemande elle-même avait donné tout ce qu'elle avait et elle ne pouvait pas en donner plus. Le 24 juin, le bombardement de la Somme se fait entendre à Verdun et avec les jours, la bataille de la Somme va dominer les planificateurs militaires sur le front occidental. Fin octobre 1916, les Français avaient repris les deux forts de Vaux et de Douaumont mais la terre environnante où la bataille avait été menée depuis février était un terrain vague. La bataille de Verdun s'est poursuivie jusqu'en décembre - ironiquement après la fin du conflit de la Somme.

Les pertes en vies humaines et les blessés ont été énormes à Verdun. Les ouvrages de référence donnent souvent des chiffres différents, telle était l'ampleur de la perte. Il est probable qu'un chiffre précis ne sera jamais connu. On dit que les Français ont perdu plus de 360 ​​000 et les Allemands près de 340 000. Pour soulager la pression ressentie par les Français, les Britanniques lancèrent la bataille de la Somme en juillet 1916. On espérait qu'une victoire britannique rapide ici forcerait les Allemands à retirer des troupes de la région de Verdun. Cependant, comme les Français, les Britanniques se sont impliqués dans une bataille qui devait durer des mois plutôt que des jours.

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