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Arthur Percival

Arthur Percival

Le lieutenant-général Percival était officier général commandant la Malaisie pendant la Seconde Guerre mondiale lorsque les Japonais ont envahi la Malaisie en décembre 1941. C'est Percival qui a dû signer le document de cession au général Yamashita après la capitulation de Singapour en février 1942. Certains historiens considèrent la perte de Singapour, où 136 000 hommes se sont rendus aux Japonais, comme l'un des plus grands désastres militaires de l'histoire britannique.

Arthur Percival est né le 26 décembree 1887. En 1901, il a commencé à l'école de rugby où il était un élève moyen en termes de capacité académique. Il a quitté le rugby en 1906. En 1907, il a commencé à travailler comme commis pour un marchand de minerai de fer à Londres. Il a conservé cet emploi jusqu'au jour du début de la Première Guerre mondiale. Le premier jour de la guerre, le 4 aoûte 1914, Percival rejoint le Corps de formation des officiers à l'âge de 26 ans. En 1915, il est envoyé en France et en 1916 participe à la bataille de la Somme. En septembre 1916, il fut gravement blessé par des éclats d'obus alors qu'il menait ses hommes au combat près de Thiepval. Percival a reçu la Croix militaire pour sa bravoure.

Pendant qu'il se remettait de ses blessures, Percival s'est vu offrir une commission à plein temps. En octobre 1916, il devient capitaine du régiment d'Essex et en 1917, il est promu major (temporaire) puis lieutenant-colonel (temporaire). Pendant l'offensive du printemps 1918, Percival a sauvé une unité d'artillerie française de l'attaque et a reçu la Croix de Guerre. Il a reçu un grade permanent de major et a également reçu le DSO pour son leadership. À la fin de la Première Guerre mondiale, Percival est proposé au Staff College.

Entre les guerres, Percival est allé avec la mission militaire britannique à Archange, en Russie, puis il a servi en Irlande. Ici, il a acquis une réputation de brutalité contre les républicains et l'IRA a mis une prime de 1000 £ sur sa tête. Il y a eu deux tentatives infructueuses sur la vie de Percival.

Entre 1923 et 1924, Percival a fréquenté le Staff College de Camberley. Ici, Percival a impressionné le personnel enseignant. Il a été sélectionné pour une promotion accélérée. Percival a passé quatre ans en Afrique de l'Ouest avec le Nigeria Regiment et en 1929 a été promu lieutenant-colonel.

Après un an au Royal Naval College de Greenwich, Percival devint tuteur au Staff College de Camberley de 1931 à 1932. Le commandant du collège, le général Sir John Dill, accorda une grande estime à Percival et qualifia sa capacité de "remarquable". . Dill a utilisé son influence pour obtenir le commandement Percival du 2Dakota du Nord Battalion, Cheshire Regiment, poste qu'il a occupé de 1932 à 1936.

Entre 1936 et 1938, Percival a servi en Malaisie où il a travaillé comme chef d'état-major du GOC Malaya, le général Dobbie. En mars 1938, il retourne en Grande-Bretagne pour travailler avec l'état-major général à Aldershot avec le grade de brigadier (temporaire).

Percival a servi dans le corps expéditionnaire britannique entre 1939 et 1940 et après que Dunkerque eut reçu la tâche de commander 44e (Home Counties) Division d'infanterie. Il a été chargé de défendre 60 miles du littoral anglais. En avril 1941, il est promu lieutenant-général et nommé GOC (General Officer Commanding) Malaya.

Percival est entré dans l'histoire comme l'homme qui a rendu 136 000 hommes après la capitulation de Singapour en février 1942. Après la guerre, Percival a écrit sur son commandement en Malaisie et à Singapour, mais de nombreux critiques ont donné des critiques défavorables à son livre. Est-ce que cela était justifié? Avant de prendre ses fonctions de GOC Malaya, Percival avait noté qu'il aurait très bien pu prendre un avant-poste en Asie où peu de conséquences se sont produites et que cela pourrait bloquer ses perspectives de carrière. Alternativement, le sien savait également que des endroits comme la Malaisie et donc Singapour n'avaient pas dépensé autant pour leurs défenses qu'il l'aurait souhaité. Alors qu'il servait sous le général Dobbie avant la guerre, Percival avait fait une évaluation des défenses en Malaisie et à Singapour. Il a conclu qu'il fallait dépenser beaucoup plus pour moderniser ce qui s'y trouvait, en particulier dans le sud de Johore, juste au nord de Singapour. Churchill a qualifié la reddition de «pire catastrophe de l'histoire britannique». Mais c'est Churchill qui avait ordonné le transfert des 350 chars de la Malaisie vers le front russe en signe de foi entre l'URSS et la Grande-Bretagne. Le Japon avait 200 chars légers dans la bataille pour la Malaisie alors que les Britanniques n'en avaient pas. De même, la demande de 566 appareils pour assurer la couverture aérienne des troupes au sol a été ignorée par le Cabinet de guerre qui a estimé que 336 seraient suffisants.

La situation devenant de plus en plus menaçante en Extrême-Orient avant le déclenchement de la guerre dans la région, Dobbie avait demandé plus de troupes au sol. En cela, il a réussi, mais la décision d'envoyer plus de troupes de l'Inde n'a pas rencontré l'approbation de Churchill. Il écrivit en janvier 1941:

«Je ne me souviens pas avoir donné mon approbation à ces très grands détournements de force. Au contraire, si mes minutes sont collectées, elles auront une tendance opposée. La situation politique en Extrême-Orient ne semble pas exiger, et la force de notre Force aérienne ne justifie nullement le maintien de forces aussi importantes en Extrême-Orient à l'heure actuelle. »

Cependant, le 9e La division indienne a été envoyée.

Percival, alors que le GOC Malaya, s'est également vu refuser la permission de mettre en place «l'opération Matador». Il s'agissait d'un plan pour capturer la Singpora dans le sud de la Thaïlande avant que les forces japonaises n'y parviennent. Singpora était un port et avait une importante base aérienne. Il semblait évident que si les Japonais allaient attaquer à la fois la Malaisie et la Thaïlande, ils prendraient Singpora. «L'opération Matador» retirerait cette option aux Japonais ou les combats pour elle la réduiraient à un état tel que les Japonais ne pourraient pas l'utiliser sur le plan opérationnel. Cependant, le War Office ne sanctionnerait pas une telle démarche car il a été estimé que les Japonais pourraient voir cela comme un acte provocateur, qui pourrait stimuler la guerre.

Un domaine où Percival pourrait être critiqué était son refus de construire des défenses le long de la rive nord de Singapour. Il avait 6 000 ingénieurs à sa disposition et aurait pu le faire avec une certaine facilité. Cependant, Percival croyait que «les défenses sont mauvaises pour le moral».

Après la reddition, Percival a été détenu à la prison de Changi, qui faisait office de camp de prisonniers de guerre. En août 1942, il est envoyé en Mandchourie via Taiwan. Il est resté ici jusqu'à la fin de la guerre. Percival se tenait derrière le général Douglas MacArthur lors de la cérémonie de capitulation sur «USS Missouri» et MacArthur lui a donné l'un des stylos utilisés lors de la cérémonie.

Percival est retourné en Grande-Bretagne en septembre 1945. Il a pris sa retraite de l'armée en 1946. Il a écrit ses mémoires, «La guerre en Malaisie», mais il n'a pas été bien reçu par de nombreux critiques. Il n'a pas non plus obtenu de chevalerie, ce qui était inhabituel pour un homme qui avait pris sa retraite de l'armée avec un grade aussi élevé.

Arthur Percival est décédé le 31 janvier 1966.


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