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Une coulée de boue dans l'État de Washington fait plus de 40 morts

Une coulée de boue dans l'État de Washington fait plus de 40 morts

Le 22 mars 2014, 43 personnes décèdent lorsqu'une partie d'une colline s'effondre soudainement et enterre un quartier de la petite communauté d'Oso, dans l'État de Washington, à quelque 90 kilomètres au nord-est de Seattle. Ce fut l'une des coulées de boue les plus meurtrières de l'histoire des États-Unis.

L'effondrement s'est produit peu après 10 h 30, lorsque, après des semaines de pluie, un mur massif et rapide de boue et de débris s'est effondré sur la colline, détruisant 49 maisons et tuant des familles entières. Un travailleur de récupération a déclaré que la force de la coulée de boue a fait que les voitures ont été "compactes jusqu'à la taille d'un réfrigérateur, juste brisées au point où vous pouvez à peine dire qu'il s'agissait d'un véhicule", selon un rapport de Reuters. Le champ de débris du glissement couvrait un mile carré et était estimé à 80 pieds de profondeur à certains endroits. En juillet 2014, des agents de recherche et de sauvetage ont découvert ce que l'on croyait être le dernier corps des 43 victimes tuées dans la catastrophe.

Les enquêteurs ont indiqué que de fortes pluies au cours des semaines précédant le 22 mars ont contribué à déclencher le glissement, bien qu'ils n'aient pas imputé la catastrophe à un facteur spécifique. La région d'Oso est depuis longtemps sujette aux coulées de boue, dont certaines remontent à des milliers d'années. Avant l'incident de 2014, un glissement important a eu lieu sur le même site en 2006, bien que des efforts aient été déployés plus tard pour renforcer la zone.

Les coulées de boue, également appelées coulées de boue, sont un type courant de glissement de terrain. Chaque année aux États-Unis, plus de 25 personnes en moyenne meurent à cause de glissements de terrain, tandis que des milliers d'autres sont tuées ailleurs dans le monde. En 1969, l'ouragan Camille a provoqué des crues éclair et des coulées de boue qui ont tué environ 150 personnes à Nelson Country, en Virginie. En 1985, un glissement de terrain déclenché par de fortes pluies à Porto Rico a tué quelque 130 personnes. En 2013, quelque 5 700 personnes dans le nord de l'Inde ont péri à la suite de glissements de terrain et de crues soudaines provoqués par les pluies de mousson.


Une coulée de boue dans l'État de Washington tue plus de 40 personnes - 22 mars 2014 - HISTORY.com

Sgt Joe C.

En ce jour de 2014, 43 personnes décèdent lorsqu'une partie d'une colline s'effondre soudainement et enterre un quartier de la petite communauté d'Oso, dans l'État de Washington, à quelque 90 kilomètres au nord-est de Seattle. Ce fut l'une des coulées de boue les plus meurtrières de l'histoire des États-Unis.

L'effondrement s'est produit peu après 10 h 30, lorsque, après des semaines de pluie, un mur de boue et de débris massif et rapide s'est effondré sur la colline, détruisant 49 maisons et tuant des familles entières. Un travailleur de récupération a déclaré que la force de la coulée de boue a fait que les voitures ont été "compactes jusqu'à la taille d'un réfrigérateur, juste brisées au point où vous pouvez à peine dire qu'il s'agissait d'un véhicule", selon un rapport de Reuters. Le champ de débris du glissement couvrait un mile carré et était estimé à 80 pieds de profondeur à certains endroits. En juillet 2014, des agents de recherche et de sauvetage ont découvert ce que l'on croyait être le dernier corps des 43 victimes tuées dans la catastrophe.

Les enquêteurs ont indiqué que de fortes pluies au cours des semaines précédant le 22 mars ont contribué à déclencher le glissement, bien qu'ils n'aient pas imputé la catastrophe à un facteur spécifique. La région d'Oso est depuis longtemps sujette aux coulées de boue, dont certaines remontent à des milliers d'années. Avant l'incident de 2014, un glissement important a eu lieu sur le même site en 2006, bien que des efforts aient été déployés plus tard pour renforcer la zone.

Les coulées de boue, également appelées coulées de boue, sont un type courant de glissement de terrain. Chaque année aux États-Unis, plus de 25 personnes en moyenne meurent à cause de glissements de terrain, tandis que des milliers d'autres sont tuées ailleurs dans le monde. En 1969, l'ouragan Camille a provoqué des crues éclair et des coulées de boue qui ont tué environ 150 personnes à Nelson Country, en Virginie. En 1985, un glissement de terrain déclenché par de fortes pluies à Porto Rico a tué quelque 130 personnes. Plus récemment, en 2013, quelque 5 700 personnes dans le nord de l'Inde ont péri à la suite de glissements de terrain et de crues soudaines provoqués par les pluies de mousson.


Un rugissement tonitruant. Maisons jetées sur une autoroute. Un flot de boue et de débris.

C'était la scène horrible à Oso, une ville de moins de 200 habitants dans le comté de Snohomish, dans l'État de Washington, lorsqu'une coulée de boue dévastatrice a balayé il y a un an, faisant 43 morts et des dizaines de maisons.

La coulée de boue a coupé une route principale pendant des mois, déplacé des familles et volé des proches, des amis et des voisins.

Un an plus tard, les habitants d'Oso et des villes environnantes d'Arlington et de Darrington ont partagé avec NBC News leurs souvenirs de la glissade, les souvenirs des jours déchirants qui ont suivi et des histoires sur la façon dont ils se sont réunis pour reconstruire – et remodeler – leur vie.

Une communauté résolue

RL Brewer a été surpris par le nombre de véhicules d'urgence qui passaient devant chez lui, juste à l'est d'Arlington, ce samedi après-midi, mais ne savait pas ce qui s'était passé jusqu'à ce que sa fille lui dise qu'il y avait eu une coulée de boue près d'Oso et que la rivière montait .

Lui et sa femme ont enfilé leurs bottes et sont arrivés le plus rapidement possible sur les lieux de la glissade. Et il y est retourné tous les matins pendant les 37 jours suivants.

Brewer, 68 ans, a déclaré à NBC News que "tout le monde en bonne forme physique", à Oso et dans les villes environnantes, était quotidiennement sur les lieux du glissement à la recherche de survivants et, plus tard, de corps.

"Le fait est qu'il était si difficile de chercher. Nous n'avions aucune idée de ce que nous recherchions", a déclaré Brewer. Mais les volontaires étaient déterminés. "Quand ce sont vos voisins, c'est une affaire de communauté", a-t-il déclaré.

Bruce Stedman, 56 ans, qui était le chef des pompiers d'Arlington au moment de la coulée de boue, a été frappé par le rassemblement des habitants de la communauté.

Stedman, originaire de Los Angeles, n'est pas étranger aux catastrophes : il a dit qu'il avait répondu aux émeutes, aux tremblements de terre et aux feux de brousse. "C'était de loin l'événement le plus complexe et le plus important de ma carrière, et j'ai été simplement étonné de voir à quel point tout le monde s'est bien réuni."

"Les premiers intervenants étaient nos enfants et des membres de la communauté", a déclaré Gerald "Jerry" Farnes, qui vivait sur le chemin de la coulée de boue mais n'était pas chez lui quand elle a frappé. Les équipes de secours ont été aidées par "mes enfants et d'autres enfants qui cherchaient leurs frères et leurs mères", a-t-il déclaré.

Une histoire d'amour

Farnes a perdu sa femme et son fils dans la coulée de boue. Debbie Durnell a perdu son mari. Farnes a déclaré que les deux avaient forgé une amitié à la suite de la tragédie, qui s'est finalement transformée en quelque chose de plus.

Le couple prévoit de se marier en Alaska cet été.

"Nous nous sommes réunis ici", a déclaré Farnes depuis la maison qu'il partage avec Durnell à Stanwood, Washington.

Durnell était ami avec la femme de Farnes, et "son mari était mon meilleur ami", a déclaré Farnes. Farnes a déclaré que le couple aimait leur nouvelle vie ensemble, mais que certains jours, "nous avons toujours du mal à être heureux".

Un bilan émotionnel

Ceux qui n'ont pas perdu de membres de leur famille font également face au chagrin que la coulée de boue a soudainement entassé sur Oso et les villes environnantes.

Au cours des premiers jours que Brewer a passés à fouiller les décombres, il recherchait spécifiquement l'ami de sa fille, Summer Raffo. Son corps a été retrouvé quatre jours après la glissade.

Brewer a déclaré qu'il connaissait également d'autres victimes – un bibliothécaire local et une famille qui est revenue d'un match de baseball pour ne trouver que des débris là où se trouvait leur maison.

"Ce sont des gens avec qui vous conduisez depuis 30 ans – que vous voyez tondre leur pelouse et prendre soin de leurs parterres de fleurs. Et vous les voyez en ville", a déclaré Brewer. "Et quand vous pouvez mettre un visage à cela, cela met un tout autre domaine sur ce à quoi vous avez affaire."

"Quand c'était fini, c'était une sorte de sentiment perdu, vous ne saviez pas quoi faire de vous-même", a-t-elle déclaré vendredi à King 5, affilié à NBC. "J'essaie toujours de trouver ma place", a-t-elle déclaré, ajoutant que "ma vie a changé à jamais".

« Nous avons encore du mal à être heureux. »

Stedman, l'ancien chef des pompiers, a déclaré que sa vie serait également affectée de manière permanente. "Il n'y a aucun doute dans mon esprit, cela restera avec chacun de nous qui y a participé", a-t-il déclaré.

Stedman a déclaré qu'il vérifiait souvent l'équipe avec laquelle il travaillait pendant les efforts de récupération après la coulée de boue. "Disons simplement que nous surveillons continuellement leur santé mentale", a-t-il déclaré.

L'impact économique

Les débris du toboggan n'ont pas seulement envahi les maisons, mais aussi le milieu de la State Route 530, qui est le seul passage direct vers Darrington. Le seul moyen viable d'entrer dans la ville de plus de 1 300 personnes impliquait un détour de deux heures, et le SR 530 n'a rouvert complètement que six mois après le glissement, selon le département des Transports de l'État de Washington.

"Les gens se sont levés et sont partis, et les entreprises se sont levés et sont partis", a déclaré Stedman. "Cela a eu un impact négatif sur toute la région."


Cinq ans plus tard - Le glissement de terrain d'Oso (SR 530) à Washington

Une "araignée" de surveillance du volcan a été déployée par hélicoptère sur le glissement de terrain d'Oso pour suivre les mouvements du sol et la sismicité pendant que les opérations de recherche et de sauvetage étaient en cours. L'araignée était équipée d'un sismomètre (monté sur la jambe la plus à gauche) pour suivre les secousses du sol et d'un GPS (un instrument en forme de dôme sur le mât supérieur) pour suivre les mouvements subtils du sol. Les données ont été transmises par télémétrie (grande antenne cylindrique blanche montée sur le tronc en acier) aux équipes de terrain de l'USGS. Les équipes de terrain de l'USGS-Cascades Volcano Observatory se sont rendues sur place trois mois plus tard pour récupérer l'araignée une fois les opérations de recherche et de sauvetage terminées et le glissement de terrain partiellement stabilisé.

(Crédit : Ben Pauk, USGS. Domaine public.)

Le glissement de terrain d'Oso, également connu sous le nom de glissement de terrain SR 530, s'est produit dans le nord-ouest de l'État de Washington le 22 mars 2014, entraînant des pertes humaines dévastatrices et la destruction de biens. Les débris de glissement de terrain ont bloqué la rivière North Fork Stillaguamish, détruit environ 40 maisons et autres structures et enterré près d'un mile de la State Route 530. Plus tragiquement, cela a causé 43 décès dans la communauté de Steelhead Haven près d'Oso, Washington.

Oso était emblématique du pire scénario de glissement de terrain. En tant que tel, les scientifiques de l'US Geological Survey l'ont identifié comme un événement géologique-hydrologique clé qui peut aider à expliquer et à éclairer notre compréhension des effets potentiels des glissements de terrain dans d'autres contextes aux États-Unis et dans le monde. Les scientifiques de l'USGS étudient cet événement depuis le glissement de terrain.

USGS Science aide juste après la diapositive

Peu de temps après le glissement de terrain, l'USGS a aidé les agences étatiques et locales en fournissant une surveillance d'urgence des glissements de terrain et des informations sur les menaces d'inondation pour garantir que si le glissement de terrain se déplaçait à nouveau, un avertissement pourrait être fourni aux équipes d'intervention d'urgence impliquées dans les efforts de sauvetage et de récupération.

À l'aide d'hélicoptères, l'USGS a déployé trois ensembles d'instruments portables appelés « araignées », spécifiquement développé pour la surveillance des volcans actifs et des glissements de terrain. Ces araignées, qui ont été placées sur et à proximité du glissement de terrain, contenaient des unités GPS de haute précision pour détecter le mouvement du glissement de terrain ainsi que des géophones pour détecter les petites vibrations. Les scientifiques de l'USGS ont également fourni des données immédiates sur les niveaux d'eau et le débit de la rivière à partir d'un chenal permanent existant situé en aval sur la rivière North Fork Stillaguamish à Arlington. Immédiatement après l'événement, l'USGS a également installé trois jauges à déploiement rapide et trois bouées pour mesurer le débit, les sédiments et les niveaux du lac.

L'ingénieur civil de l'USGS, Brian Collins, examine des blocs de till glaciaire qui font partie du gisement de glissement de terrain d'Oso.

(Crédit : Mark Reid, USGS. Domaine public.)

Où en sommes-nous scientifiquement cinq ans plus tard ?

Au cours des cinq dernières années, les scientifiques ont examiné une longue liste de facteurs qui ont conduit au glissement de terrain, notamment le sol, l'eau et les conditions climatiques. Les résultats publiés des études de l'USGS sont déjà utilisés par les planificateurs et les responsables des interventions d'urgence pour comprendre le contexte dans lequel le glissement de terrain s'est produit et les impacts potentiels des glissements de terrain comme celui d'Oso. Les scientifiques de l'USGS continuent d'étudier le site pour obtenir de nouvelles informations que seul un événement aussi important, bien que malheureux, peut révéler.

Les recherches publiées par l'USGS comprennent des cartes montrant les âges relatifs des glissements de terrain similaires dans le style et géographiquement près d'Oso, des modèles qui ont montré à quelle vitesse le côté terre s'est mobilisé, et des informations sur la réponse attendue de la rivière North Fork Stillaguamish à l'érosion continue des millions de tonnes de matériaux déposés à la suite du glissement de terrain. Les chercheurs de l'USGS approchent maintenant de la conclusion d'une étude de cinq ans qui a cartographié le glissement de terrain en détail afin de comprendre la mobilité de l'événement, c'est-à-dire de comprendre pourquoi le glissement de terrain s'est déplacé si loin.

L'USGS a mené des travaux sur le terrain, des tests de sol en laboratoire et des analyses supplémentaires pour identifier les causes probables de la grande mobilité du glissement de terrain d'Oso. Ce travail a consisté à réaliser environ 1 400 observations sur site de la surface du glissement de terrain pour reconstituer la géologie déplacée du gisement du glissement de terrain afin de décrypter la mobilité du glissement de terrain. Les résultats de ces travaux seront publiés dans les mois à venir et devraient aider à mettre à jour et à développer des modèles qui capturent mieux le comportement réel de ces types de glissements de terrain.

L'hydrologue de l'USGS, Mark Reid, examine un bassin d'extension au milieu du gisement de glissement de terrain d'Oso. L'escarpement (falaise quasi-verticale à l'arrière du glissement de terrain) est visible en haut de l'image. L'arbre proéminent est l'un des nombreux qui sont tombés et se sont perchés lorsque le glissement de terrain s'est étendu sur la vallée de la rivière.

(Crédit : Brian Collins, USGS. Domaine public.)

Qu'ont appris les scientifiques ?

Bien qu'il y ait encore beaucoup à apprendre sur le glissement de terrain d'Oso, l'USGS et d'autres scientifiques ont découvert des informations scientifiques inestimables qui mettent en lumière comment et pourquoi de tels glissements de terrain se produisent.

Le glissement de terrain d'Oso a impliqué une séquence complexe d'événements géologiques et hydrologiques qui ont finalement abouti à un écoulement de débris et d'avalanche. USGS recherche indique que le glissement de terrain a parcouru une distance exceptionnelle, traversant toute la vallée fluviale d'un demi-mile de large. La recherche a également montré que les fortes précipitations saisonnières ont probablement contribué à déstabiliser la pente. En fait, les précipitations dans la région en février et mars 2014 étaient de 150 à 200 pour cent de la moyenne à long terme. USGS, en collaboration avec l'Université de Washington, l'Université de Californie, Los Angeles, la NOAA et d'autres partenaires, résultats publiés cela a révélé que la période de l'année au cours de laquelle les précipitations totales saisonnières s'étaient produites était pertinente pour déclencher le glissement de terrain - de fortes précipitations se sont produites vers la fin de la saison des pluies lorsque le sol était déjà presque saturé. Un autre Étude USGS a révélé comment les modèles peuvent aider à expliquer la distance de déplacement et le calendrier de ces types de glissements de terrain, ce qui, à son tour, peut nous aider à améliorer les cartes de sensibilité aux glissements de terrain pour de tels événements à l'avenir.

Les entretiens de l'USGS avec des témoins oculaires et des analyses avec des modèles de glissement de terrain dynamiques indiquent que la vitesse moyenne du glissement de terrain était d'environ 40 miles par heure. De nouvelles estimations du volume du glissement de terrain à l'aide de cartes dérivées du lidar recueillies après le glissement de terrain révèlent qu'à la fin de l'événement, le glissement de terrain avait déplacé environ 19 millions de tonnes de sable et de till et avait couvert environ un demi-mile carré. Cette quantité de matériel couvrirait environ 700 terrains de football de 10 pieds de profondeur.

L'hydrologue de l'USGS, Mark Reid, examine l'un des nombreux grabens (bassins d'extension) qui se sont formés lorsque le glissement de terrain d'Oso a balayé la vallée de la rivière North Fork Stillaguamish.

(Crédit : Brian Collins, USGS. Domaine public.)

Le glissement a endigué la rivière North Fork Stillaguamish à une profondeur pouvant atteindre 25 pieds, formant un lac temporaire de 2,5 milles de long, qui a inondé des maisons et d'autres structures à Steelhead Haven. Au cours des 6 à 8 semaines qui ont suivi le glissement de terrain, et avec l'aide initiale des intervenants utilisant une drague, la rivière a lentement érodé un canal à travers les débris du glissement de terrain. Cela a ramené le lit de la rivière à près de son élévation d'avant le glissement de terrain et a efficacement drainé l'excès d'eau restant à la mi-mai.

L'USGS, en collaboration avec le Washington State Department of Transportation et l'Université de Californie, Berkeley, effectué des tests de laboratoire d'échantillons de sol du glissement de terrain pour identifier la composition des matériaux formant le glissement de terrain. Ce travail a aidé les chercheurs à comprendre comment les sols peuvent se déplacer dans d'autres régions qui ont une composition de sol similaire.

Les études les plus approfondies de l'USGS indiquent que la rupture de pente s'est produite en deux étapes sur une durée d'environ une minute. Au cours de la deuxième étape du mouvement, le glissement de terrain s'est considérablement accéléré, a traversé la rivière North Fork Stillaguamish et s'est mobilisé pour former une avalanche de débris à grande vitesse. Ce mouvement accéléré a été causé par la liquéfaction des sols saturés sous le glissement de terrain, permettant au sol en mouvement de s'hydroplaner rapidement à travers la vallée de la rivière.

Les scientifiques s'attendaient-ils à ce que le glissement de terrain d'Oso se produise ?

Le glissement de terrain d'Oso s'est produit dans une zone d'activité de glissement de terrain connue, mais au moment du glissement, les scientifiques n'avaient pas étudié la zone pour comprendre pleinement l'histoire géologique et les divers facteurs qui ont conduit à des glissements de terrain de cette ampleur. Peu de temps après la diapositive, les scientifiques de l'USGS ont identifié et a publié un article décrivant la vallée de la rivière North Fork Stillaguamish et les preuves géologiques qu'ils avaient découvertes montrant l'occurrence de glissements de terrain passés, dont certains se sont déplacés selon un schéma similaire à celui du glissement de terrain de 2014. D'autres chercheurs ont identifié l'âge de certains de ces glissements de terrain, qui vont de 500 à 6 000 ans, mais il y a encore un manque de compréhension de la période de récurrence globale de ces types de glissements de terrain.

Partenariats

La réponse au glissement de terrain d'Oso a impliqué de nombreuses agences fédérales, tribales, étatiques et locales, ainsi que le secteur privé. Ces organisations comprennent le comté de Snohomish, la division de gestion des urgences de l'État de Washington, l'agence fédérale de gestion des urgences, le département des ressources naturelles de l'État de Washington, le département des transports de l'État de Washington, le service météorologique national de la NOAA, le corps des ingénieurs de l'armée américaine, la tribu des Indiens Stillaguamish et l'USGS.

Commencez par la science pour les risques de glissement de terrain

Les glissements de terrain se produisent dans les 50 États et territoires américains et causent en moyenne 1 à 2 milliards de dollars de dommages et plus de 25 décès chaque année.

L'objectif de la science des glissements de terrain de l'USGS est d'aider à répondre à des questions telles que où, quand et à quelle fréquence les glissements de terrain se produisent et à quelle vitesse et à quelle distance ils peuvent se déplacer. Les scientifiques de l'USGS développent des outils et produisent des cartes des zones sensibles aux glissements de terrain et identifient les types de conditions qui conduiront le plus probablement à de tels événements. Pour plus d'informations, regarder une vidéo sur la science des glissements de terrain de l'USGS et visitez le Site Web du programme sur les risques de glissement de terrain de l'USGS.

L'USGS travaille également avec le National Weather Service à plusieurs endroits sur la côte ouest pour aider les communautés à risque de glissements de terrain. Il s'agit notamment d'un partenariat pour la mise en œuvre d'un Système d'avertissement de flux de débris pour aider à fournir des prévisions et des avertissements pour informer les gestionnaires de la communauté et des urgences sur les zones à risque imminent de coulées de débris à la suite d'incendies de forêt.

Regarder une simulation informatique du glissement de terrain SR530.

Publications et informations supplémentaires

Un projet de l'USGS pour surveiller la évolution de la nouvelle chaîne et les volumes de sédiments transportés par la rivière North Fork Stillaguamish


Des réclamations pour dommages déposées dans l'État de Washington suite à une coulée de boue

OLYMPIA, Washington (Reuters) – La veuve d'un homme tué dans la coulée de boue de l'État de Washington a déposé une plainte pour dommages affirmant que l'inaction officielle a contribué à la catastrophe qui a fait plus de 40 morts.

Thomas Durnell, 65 ans, était chez lui le 22 mars lorsque la coulée de boue a frappé et fait partie des 41 décès confirmés. Parmi ceux-ci, 39 personnes ont été identifiées par le coroner. Les travailleurs sont toujours à la recherche de quatre autres victimes portées disparues.

Deborah Durnell, la veuve de Thomas, a déposé vendredi une plainte contre le comté de Snohomish et le département des ressources naturelles (DNR) de l'État, réclamant 3,5 millions de dollars de dommages et intérêts.

Dans sa plainte contre le DNR, elle dit qu'il a violé ses propres règles et a contribué à l'un des glissements de terrain les plus meurtriers de l'histoire des États-Unis, en autorisant la coupe à blanc d'arbres dans une zone très vulnérable à l'érosion des sols en 2004.

Le comté, a déclaré son avocat, Corrie Yackulic, savait que la région où les Durnell ont acheté leur maison en 2011 était sujette aux coulées de boue, mais n'a pas correctement averti ceux qui y vivaient.

"Notre but est vraiment de découvrir ce qui était connu, ce qui était caché, ce qui était connaissable", a-t-elle déclaré. "Mon client ne savait pas."

Les réclamations, déposées auprès du comté et de l'agence gouvernementale, sont probablement un précurseur d'un procès, a déclaré Yackulic, ajoutant qu'elle ne serait pas surprise si davantage de survivants de la coulée de boue prenaient des mesures similaires.

Dans l'État de Washington, intenter une action contre une entité gouvernementale nécessite au préalable un préavis de 60 jours.

Le glissement s'est produit lorsqu'une colline détrempée par la pluie s'est effondrée au-dessus de la fourche nord de la rivière Stillaguamish, libérant un torrent de boue qui a bouché la rivière, englouti un tronçon d'une route nationale et écrasé quelque trois douzaines de maisons à la périphérie de la petite communauté d'Oso, à 55 milles au nord-est de Seattle.

Comme d'autres victimes de la glissade, dont l'âge allait d'un bébé de quatre mois à un retraité de 91 ans, la cause officielle du décès de Durnell était un traumatisme contondant multiple.

La porte-parole du DNR, Diana Lofflin, a déclaré que son agence ne pouvait pas commenter les questions juridiques en suspens.

Les responsables du comté de Snohomish n'ont pas immédiatement répondu aux messages sollicitant des commentaires.


Un cascadeur à moto tué pendant l'échauffement pour un saut record du monde

ARLINGTON, Washington – Dix-huit personnes sont portées disparues depuis un jour après qu'un terrifiant mur de boue, d'arbres et de débris a détruit jusqu'à 30 maisons dans le nord-ouest de l'État de Washington rural et tué au moins trois personnes, ont annoncé dimanche les autorités.

En raison de la boue ressemblant à des sables mouvants, les autorités ont déclaré qu'il était trop dangereux d'envoyer des sauveteurs dans la zone touchée. Les chercheurs ont plutôt survolé la coulée de boue d'un mile carré en hélicoptère, à la recherche de signes de vie.

Certains des disparus ont peut-être pu sortir seuls, ont indiqué les autorités.

Les autorités tentaient également de déterminer comment amener les intervenants sur le terrain en toute sécurité, a déclaré le chef du district des incendies du comté de Snohomish 21, Travis Hots.

Les responsables ont décrit la coulée de boue comme "un grand mur de boue et de débris" qui a bloqué environ un mile de la State Route 530 près de la ville d'Oso, à environ 55 miles au nord de Seattle. Il a été signalé à environ 60 pieds de profondeur dans certaines régions.

Les autorités pensent que le glissement a été causé par la saturation des eaux souterraines causée par les fortes pluies récentes.

Plusieurs personnes, dont un nourrisson, ont été grièvement blessées et jusqu'à 30 maisons ont été détruites. Un quartier n'existe plus, a déclaré Hots.

Environ 20 à 30 personnes ont été déplacées, a déclaré le directeur du comté de Snohomish, John Lovick.

Le nombre de disparus pourrait changer car certaines personnes se trouvaient peut-être dans des voitures et sur des routes lorsque le glissement a frappé juste avant 11 heures samedi, a déclaré Hots.

La boue était si épaisse et profonde que les chercheurs ont fait demi-tour samedi soir après avoir tenté d'atteindre une zone où des voix criaient à l'aide.

Les sauveteurs n'ont pu entendre aucun signe de vie une fois qu'ils se sont approchés, et la décision a été prise de battre en retraite pour des raisons de sécurité, a déclaré Hots.

Le gouverneur de Washington Jay Inslee a décrit la scène comme "un mile carré de dévastation totale" après avoir survolé la zone sinistrée dimanche. Il a assuré aux familles que tout était fait pour retrouver leurs proches disparus.

"Il y a un sauvetage à grande échelle et à 100% agressif en cours en ce moment", a déclaré Inslee, qui a proclamé l'état d'urgence.

Le glissement a bloqué la fourche nord de la rivière Stillaguamish. Alors que l'eau montait rapidement derrière les débris, les autorités se sont inquiétées de graves inondations en aval et ont publié samedi un avis d'évacuation.

Les responsables du comté de Snohomish ont déclaré dimanche que les résidents pouvaient rentrer chez eux pendant la journée, mais qu'ils rééditeraient probablement l'ordre d'évacuation dimanche soir.

John Pennington, directeur du département de gestion des urgences du comté de Snohomish, a déclaré que l'on craignait que l'eau ne se brise en aval, ainsi que dans les zones de sauvegarde et d'inondation en amont.

Deux personnes ont été tuées sur les lieux et l'une des personnes secourues est décédée à l'hôpital.

Shari Ireton, porte-parole du bureau du shérif du comté de Snohomish, a déclaré dimanche qu'un total de huit personnes avaient été blessées.

Un garçon de 6 mois et un homme de 81 ans sont restés dans un état critique dimanche matin au Harborview Medical Center de Seattle. La porte-parole de l'hôpital, Susan Gregg, a déclaré que deux hommes, âgés de 37 et 58 ans, étaient dans un état grave, tandis qu'une femme de 25 ans a été mise dans un état satisfaisant.

Bruce Blacker, qui vit juste à l'ouest du toboggan, ne sait pas où se trouvent six voisins.

"C'est une communauté très unie", a déclaré Blacker alors qu'il attendait à un barrage routier d'Arlington avant que les soldats ne le laissent passer. Il y avait près de 20 maisons dans le quartier qui ont été détruites, a-t-il déclaré.

"J'espère le meilleur", a déclaré Blacker.

La Croix-Rouge américaine s'est installée à l'hôpital et des abris d'évacuation ont été créés à la Post Middle School d'Arlington et au Darrington Community Center.

L'aide à la recherche et au sauvetage est venue de toute la région, notamment de la patrouille de l'État de Washington et de l'Army Corps of Engineers. Plus de 100 étaient sur les lieux.

Le National Weather Service a émis une veille de crue éclair pour le comté de Snohomish jusqu'à dimanche après-midi.

Les habitants de la plaine inondable de North Fork, des petites communautés d'Oso à Stanwood, ont été invités samedi à fuir vers les hauteurs. Même si l'évacuation avait été levée dimanche matin, Inslee a exhorté les résidents à rester vigilants.

Dane Williams, 30 ans, qui vit à quelques kilomètres de la coulée de boue, a passé samedi soir dans un refuge de la Croix-Rouge dans une école d'Arlington.

Il a dit qu'il avait vu quelques personnes "assez désemparées" au refuge qui ne connaissaient pas le sort des êtres chers qui vivent dans la zone sinistrée.

"Cela me donne envie de pleurer rien qu'en les regardant", a déclaré Williams dimanche.

Les responsables des transports ont déclaré qu'ils ne savaient pas combien de temps la route rurale à deux voies serait fermée.

Les autorités du comté de Snohomish ont déclaré que la région avait des antécédents de terres instables. Il a déclaré qu'une glissade s'était également produite là-bas en 2006.


Le mur en rondins à la base de la colline de glissement de terrain a nécessité des réparations répétées

Une barrière en rondins construite à la base de la colline du comté de Snohomish, où une coulée de boue s'est produite le mois dernier, a nécessité des réparations répétées. Il a été conçu pour protéger les poissons et stabiliser la pente.

Journalistes du Seattle Times

Avec l'aimable autorisation du bureau des loisirs et de la conservation de l'État de Washington

Grâce au financement de l'État, la tribu Stillaguamish a construit un mur de crèches en 2006 pour minimiser la quantité de sédiments entrant dans la fourche nord de la rivière Stillaguamish dans le comté de Snohomish.

LINDSEY WASSON / Le Seattle Times

Deux excavatrices amphibies de BCI Contracting embauchées par le comté de Snohomish travaillent mercredi pour dégager et élargir ce qui est maintenant le chenal de la rivière North Fork Stillaguamish, vu au centre, près du toboggan.

En rapport

Le mur entre la rivière et la colline

Garland Potts / Le Seattle Times

Cliquez pour voir une version agrandie du graphique.

Glissement de terrain d'Oso : couverture complète de la catastrophe du 22 mars et reprise

Une collection d'histoires et de visuels sur la catastrophe, pourquoi elle a pu se produire et les personnes qu'elle a touchées.

Interactif : Construire vers la catastrophe

Utilisez un outil interactif pour voir comment, même lorsque les avertissements sont montés, les maisons ont continué à être construites dans Steelhead Haven, sujet aux glissades.

Compilé par le Seattle Times

Lisez à propos de la vie des victimes.

Carte interactive : Une vue détaillée du quartier touché par le glissement de terrain

Garland Potts, Cheryl Phillips / The Seattle Times

Utilisez un outil interactif pour voir le chemin mortel des glissements de terrain.

En 2006, après qu'une coulée de boue majeure a provoqué des inondations et suscité des inquiétudes quant à d'autres glissements à venir, l'État de Washington a financé des projets distincts pour consolider deux collines instables qui s'élevaient de la fourche nord de la rivière Stillaguamish dans le comté de Snohomish.

Un projet ciblait Skaglund Hill, juste au sud de Stillaguamish, avec l'autoroute 530 près du bas. Le ministère des Transports de l'État a dépensé 13,3 millions de dollars et construit une paroi rocheuse pour protéger les conducteurs de passage. Cette défense était appelée &ldquohard armor.&rdquo

L'autre projet visait le versant Hazel, juste au nord du Stillaguamish, une colline avec une si longue histoire de glissements qu'elle a déversé plus d'un million de mètres cubes de sédiments fins dans la rivière. Traditionnellement, la roche était utilisée pour protéger les banques, selon les archives de l'État. Mais dans ce cas, l'État a voulu imiter la nature, protéger les poissons de passage. L'État a donc dépensé 1 million de dollars pour une barrière en bois, une défense appelée &ldquosoft armor.&rdquo

La barrière de bois, appelée mur de crèche, mesurait 15 pieds de haut et 1 500 pieds de long. En empêchant la rivière d'éroder la base de la colline, il visait également à réduire les risques de glissement massif. Mais le mois dernier, la pente Hazel s'est effondrée, provoquant une coulée de boue dévastatrice qui a tué plus de 40 personnes de l'autre côté de la rivière.

La catastrophe naturelle a amené les géologues à évaluer divers facteurs qui auraient pu contribuer au glissement, des fortes pluies des semaines précédentes à l'exploitation forestière sur le plateau au-dessus de la colline, à l'érosion de la base de la colline ou du pied.

La diapositive a également suscité un examen minutieux de la décision du comté de ne pas acheter de maisons de l'autre côté de la rivière, afin de protéger les résidents en les déplaçant. Le comté a approuvé l'idée d'un mur de crèche, avec son double objectif de stabiliser la colline et d'améliorer l'environnement.

Presque dès le départ, le mur du berceau a nécessité des réparations car il faisait face à la force de la rivière, selon des documents obtenus par le Seattle Times. Au pied de la colline &mdash appelée Slide Hill par certains habitants familiers de son passé &mdash, le mur de la crèche est devenu une partie d'une lutte de plusieurs décennies entre l'homme et la nature, l'homme étant incapable d'empêcher la pente de s'effondrer.

Les sédiments de la pente Hazel atteignent 35 miles en aval, passant d'Arlington à l'estuaire de Port Susan, selon les documents de l'État. Ce tronçon de la rivière abrite le saumon quinnat, le saumon coho, le saumon rose et le saumon kéta, ainsi que la truite arc-en-ciel, la truite fardée et l'omble à tête plate.

Pendant des décennies, le stock de poissons du bassin versant a été épuisé par ce qui se dégage des collines environnantes et par ce que l'homme a fait à la rivière.

La fourche nord était autrefois une plaine inondable complexe avec beaucoup de bois dans le chenal pour fournir des bassins profonds et froids que les poissons utilisaient pour s'élever et échapper aux prédateurs. Mais au tournant du 20e siècle, le gouvernement fédéral a retiré des arbres et des embâcles de la voie navigable pour faciliter la navigation.

Pour restaurer la complexité de la rivière et réhabiliter l'habitat des poissons, la tribu Stillaguamish a reçu un financement dans les années 1990 pour construire des embâcles le long de North Fork. But the problem of sediment, particularly from the Hazel slope, remained. The sediment harmed spawning beds, its volume too much for the river to flush.

In the 1950s, state officials mulled ways to keep the Hazel slope&rsquos sediment from clouding the river. One plan would have guided the river away from the hill with long revetments built of rock from nearby quarries.

Instead of pursuing that option, state officials chose in 1960 to build a 1,000-foot berm made of material from the river bank. That wall didn&rsquot even survive the following winter, as high water destroyed much of it.

Officials returned to the rock-revetment idea in 1962, building a wall along the same path as the earlier berm. While the new revetment provided more strength, clay flowing from the hill went over a portion of it in 1964. Then, in 1967, a larger mudslide buried the whole thing. In the end, officials had spent $73,000 with little to show for it.

Trouble from the start

In 2006, the Stillaguamish Tribe set out to build the crib wall using money from the state&rsquos Salmon Recovery Funding Board and a grant administered by the state Department of Ecology. The U.S. Army Corps of Engineers issued a permit for the project, which was intended to stimulate chinook-salmon and bull-trout runs, and to isolate the river from the slide, thereby reducing &ldquothe likelihood of catastrophic failure,&rdquo according to federal documents.

Construction began in July of that year and was completed later that summer. The wall was built with logs &mdash from 2 to 3 feet in diameter &mdash lashed together with wire cable and anchored with buried, concrete blocks weighing 5,500 pounds. Woody debris was also added, to slow the current and create pools for fish.

But documents filed with the state by representatives of the Stillaguamish Tribe have detailed how the wall has continually suffered damage from a variety of forces, triggering one repair after another.

First, in the area where the river hit the crib wall with the most force, a portion sank eight to 10 feet and a spring developed that liquefied the material just behind the barrier, documents say.

In 2009, the tribe made repairs that included diverting the spring and using new anchors to reinforce the wall.

Next, neighborhood kids shot off bottle rockets that accidentally burned the woody debris in the section that had just been fixed.

&ldquoRepairs were made with cable and hand tools the best we could, but the crib-wall section subjected to the greatest hydraulic forces was still significantly weaker than the rest of the crib wall,&rdquo according to a document filed by the tribe.

Then, the North Fork flooded, its flows the highest in 85 years of record-keeping. &ldquoThese flows were too much for the tortured section of the crib wall,&rdquo the document said. A cable holding the logs together snapped, and a section of the wall about 70 feet in length was torn out.

In 2011, the tribe undertook its most elaborate repair to this section of the wall. To keep from stirring up dirt and debris, a repair raft was constructed on the south side of the river, then floated across and inserted into the missing part of the wall.

Pat Stevenson, the environmental manager for the Stillaguamish Tribe, said he wouldn&rsquot have done anything different with the wall and doesn&rsquot think anything could have stopped the mudslide from happening.

The goal was to make the crib wall as fish friendly as possible, he said. And the plan worked. A year after the wall was built, the tribe saw Chinook spawning downstream and eventually saw them gathering around the crib wall.

&ldquoThat was pretty significant,&rdquo Stevenson said.

After the missing section was replaced in 2011, no other repairs were needed, Stevenson said. He visited the river&rsquos edge the Thursday before the mudslide occurred the crib wall looked no different from it did three years before.

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After Washington Mudslide, Questions About Building in Nature's Danger Zones

Property rights issues and development are often at odds with safety.

On Tuesday, when President Obama tours the grim scene at the mudslide in Oso, Washington, where at least 39 people were swept to their death, he won't be able to do much more than comfort families of the victims and sign the disaster declaration that starts federal aid flowing to the tiny, shell-shocked community.

Preventing people from living in harm's way is a more complicated question, one not solved by a stroke of a presidential pen. The authority to restrict development in areas prone to risk lies with local and state zoning boards and building departments. But prohibitions on construction usually run headlong into property rights issues.

"There's your conundrum," says Lynn Highland, who heads the National Landslide Information Center at the U.S. Geological Survey in Golden, Colorado. "Local governments are between a rock and a hard place. They have responsibility to protect public safety. And they have pressure to build." (Related: "As Scientists Examine Landslide, Questions About Logging's Potential Role.")

Property Rights vs. Regulation

The tension between public safety and property rights may be a universal truth, no matter what the disaster. But local response varies widely.

Hurricane Sandy, which battered the East Coast two years ago, prompted two different approaches. New Jersey Governor Chris Christie pushed to rebuild homes on the coast New York Governor Andrew Cuomo encouraged coastal residents to consider moving inland.

In Louisiana, a new report shows that the population of coastal regions is declining. More residents are moving away from coastal areas, as the fragile marshlands that protect inland communities erode.

But 25 years after Hurricane Hugo damaged or destroyed nearly every structure on several barrier islands off Charleston, the islands are completely rebuilt and property values have nearly quadrupled. The storm, which hit in September 1989, was the worst to batter the South Carolina coastline since 1872.

Afterward, building codes were toughened, although some homeowners won concessions that enabled them to build houses as big as 5,000 square feet (465 square meters). In some cases, stronger building codes have reduced flood insurance premiums, even though the island remains vulnerable to storms.

"It is impossible to be in a risk-free area," says David Breemer, an attorney with the Pacific Legal Foundation, a Sacramento-based organization that defends and promotes property rights cases in court. "The solution is not necessarily to regulate out risk. It's to make property owners bear the risk as much as possible."

Landslides are less predictable than weather events like hurricanes. They occur primarily in the Appalachian Mountains, the Rocky Mountain West, and along the Pacific Coast. Most happen in remote, unpopulated wilderness areas and often go unnoticed. Each year, landslides claim between 25 and 50 lives, Highland says. (See "Mudslides Explained: Behind the Washington State Disaster.")

The USGS last mapped a national survey of landslide areas by hand in 1982—an outdated method in today's era of digital mapping. When Congress asked for an updated map—a task that would cost an estimated $25 million-it only appropriated $3.5 million.

Instead, Highland says she recruited 11 states to post their own landslide inventories on the USGS website. One of the states is North Carolina, which experienced a landslide in the western part of the state that killed five people in 2004. Afterward, the North Carolina legislature approved a plan to map landslide risks in 19 western counties. Then, after concerns were raised about the impact of the mapping on property values, funding for the program was cut and all but one of the geologists laid off.

Highland says what happened in North Carolina may be an extreme example, but "there is always going to be tension between property rights and government regulations.

"More people are moving into areas with slopes and into areas that have ground failure. A lot of it occurs on government-owned land. But enough is happening on private property, too," she says.

The catalyst for the Oso slide, Highland says, was an unprecedented amount of rain. When the hill finally gave way on March 22, the resulting slide was one of the largest to hit a developed community in recent history. Mud, soil, and rock debris left a tail 1,500 feet (457 meters) long, 4,400 feet (1,341 meters) wide, and 30 to 40 feet (9 to 12 meters) deep, flattening two dozen homes along Steelhead Drive. (Related: "Washington Mudslide's Speed Led to High Death Toll.")

Searchers were still digging through the debris on Monday in an effort to find four people who remain missing.

The hill—locally known as "Hazel Slide Hill"—had had three major slides dating back to 1949, while two creeks in the area were known as Slide Creek and Mud Flow Creek.

The Seattle Times cataloged a litany of warnings from geologists, hydrologists, and other scientists who studied the area over four decades, including a 1999 report commissioned by the U.S. Army Corps of Engineers that warned of a "potential for a large catastrophic failure." The corps approved the federal permit to the Stillaguamish Tribe to build a log restraining barrier, called a crib, at the toe of the slope.

Cases like the Oso mudslide usually get sorted out in court, Highland explains.

"A lot of people build in these areas and assume insurance covers them," she says. "And then they look at their policy and see it's not covered. Then they look around at the beginning of the problem, when the building permits were issued. That's when people find redress."

The first court claim, for $3.5 million, was filed last Friday by Corrie Yackulic, a Seattle attorney, on behalf of Debbie Durnell, whose husband, Thomas, was killed in the slide. The Durnells bought the house in 2011 as a retirement home. They were unaware of the hill's history, Yackulic says.

The claim is the first step in what could be a lawsuit against Snohomish County and the Washington State Department of Natural Resources.

Correction An earlier version of this story incorrectly reported that the Army Corps of Engineers erected restraining barriers at the toe of the slope. The corps approved the federal permit for the Stillaguamish Tribe to build a log barrier, called a crib, at the toe of the slope.


Hopes Fade as 25th Body Found in Washington State Mudslide

DARRINGTON, Washington (Reuters) – At least 25 people were confirmed dead almost a week after landslide sent mud crashing into dozens of rural Washington state homes, searchers said, as locals faced up to the prospect that some of the 90 still missing might never be found.

As the death toll ticked slowly higher late on Wednesday, a deeply traumatized community rallied round to comfort the bereaved and support rescue crews with everything from free food to prayer vigils.

Stores in nearby Arlington put up handed-painted signs calling for solidarity and donations, boy scouts collected food outside a market and a bowling league offered tournament prize money to relief efforts.

Construction worker Steve Findley cooked breakfast for dozens of residents inside an Arlington middle school that the American Red Cross had transformed into a temporary shelter.

“All the people I know are gone,” he said.

“This is a very strong community… We all stick together,” said 25-year-old Jamie Olsen as her husband and about 40 people in another nearby town Darrington sorted water, food, diapers and other supplies for families forced out of their homes.

A rain-soaked hillside collapsed near the tiny town of Oso, about 55 miles northeast of Seattle last Saturday, cascading over a river and a road into homes, blanketing about a square mile in muck and debris.

About 200 searchers combed through the disaster zone under cloudy skies on Wednesday. Rain was forecast on Thursday.

Emergency crews used dogs, small cameras and sophisticated listening devices to try and find buried bodies as other workers removed debris by hand.

Late on Wednesday evening Brian McMahan, assistant fire chief of the community of Mukilteo, told a community meeting in Darrington that one additional body had been found that day, bringing the known total to 25.

President Barack Obama has signed an emergency declaration ordering U.S. government assistance to supplement state and local relief efforts. A local disaster relief account had nearly $50,000 in it on Thursday.

Authorities who whittled down a list of missing from about 176 people to 90 have said the victims could also include people from outside the community, such as construction workers or passing motorists.

Eight more people survived the slide but were injured, including a 22-week-old baby rescued with his mother and listed in critical condition although he was improving. The mother and three other survivors also remained hospitalized.

Asked whether he expected the death toll to rise significantly, Washington state Governor Jay Inslee told CNN: “Yes, I don’t think anyone can reach any other conclusion.”

Jan McClelland, a volunteer firefighter from Darrington who was among the first to arrive at the scene, conceded it was possible some bodies may end up forever entombed at the site.

“I’m fearful we won’t find everyone,” she said. “That’s the reality of it.”

The slide ranks among the worst in the United States. In 1969, 150 people were killed in landslides and floods in Virginia, according to the U.S. Geological Survey.

More than 100 houses were destroyed by a slow-moving landslide in the Washington state town of Kelso in the late 1990s.

In Arlington, storefront signs pointed the way to church vigils and plates of spaghetti.

“This is personal … It’s all about giving back what little I can,” said Anita O’Sullivan, who had placed a sign in the window of her hair salon saying $5 from every cut would go to the relief effort. She had raised $240 by Wednesday.

(Additional reporting by Bryan Cohen in Arlington, Wash. and Bill Rigby in Seattle Writing by Eric M. Johnson Editing by Andrew Heavens)


Deadly landslide in Washington state wasn’t so predictable, scientists find

USGS study concludes that “subtly different” conditions a year ago might have meant no disaster at all.

Nobody happened to be making a home video or flying a drone in the hills above Oso, Washington, when the ground gave way a year ago Sunday, burying 40 structures and killing 43 people.

But if they had, they probably couldn’t have captured the scale and pace of the landslide with any greater clarity than the video clip below.

What you see there is a newly published simulation of the landslide prepared by the U.S. Geological Survey in the course of its yearlong inquiry into what is widely (if erroneously) described as the deadliest landslide in our national history (and more about that ranking later).

The narrative USGS has developed of the events of March 22, 2014, based on what it terms the first published study of the disaster, goes like this:

After a 45-day period of heavy rain – 150 to 200 percent of normal in a western Washington landscape that’s pretty rainy to begin with – a somewhat slide-prone section of bluff along the north fork of the Stillaguamish River gave way. It was a little after 10:30 on a Saturday morning.

Although the slope was relatively gentle, the bluff rose nearly 600 feet above the riverbank, and some 18 million tons of mud and rock began to slide at speeds that soon reached 40 miles an hour, maybe more.

Within a minute, the flow had crossed the river and traveled more than half a mile toward a neighborhood called Steelhead Haven. Within five and a half minutes, the interval covered in the clip above, it had fanned out to cover half a square mile with an estimated 8 million cubic meters of former bluff.

How much mud is that? According to USGS, enough to bury 600 football fields about 10 feet deep, but that’s on level terrain.

Along the Stillaguamish, the depths reached 75 feet in places, damming the river and backing up water to create a temporary lake that was two and a half miles long, and in places 25 feet deep. Mud also covered a mile or so of the only highway in and out of Oso, complicating rescue efforts.

Eventually, eight residents of Steelhead Haven were saved.

The fault-finding reflex

In the days after the Oso landslide – its official name, bestowed by Washington State, is the SR530 Landslide, after the buried highway – much was written about previous slides and instability in the area, about the folly of people living in such a place, the failures of public agencies to protect them.

An oft-cited geomorphology report, prepared for the Army Corps of Engineers in 1999 and intended to guide land-use planning in that part of Snohomish County, refers to a history of landslides in the area, some of them both large and recent. It was cited, for example, by The New York Times’ Timothy Egan, who wrote one week after the disaster:

Don’t tell me, please, that nobody saw one of the deadliest landslides in American history coming. … Enough with the denial, the willful ignorance of cause and effect, the shock that one of the prettiest valleys on the planet could turn in a flash from a quiet respite in the foothills of the North Cascades to a gravelly graveyard.

The scientists who prepared the new USGS study were of course aware of that history of slide activity, but their central conclusion is quite different: that such slides remain unpredictable, and “subtly different” conditions a year ago might have meant no disaster at all.

“The slope that failed at Oso on March 22, 2014,” USGS says, “had a long history of prior historical landslides at the site, but these had not exhibited exceptional mobility” of the Oso slide, which was “unusually mobile and destructive.”

Indeed, the authors found – and demonstrate in a two-part simulation from which the clip above is taken – that if the soil composition had been slightly different, maybe a little drier or coarser, or the rainfall slightly less, the events of last March 22 might have resulted in a fairly minor mudslide and far less destruction.

Eyewitness accounts and seismic energy radiated by the landslide indicate that slope failure occurred in two stages over the course of about 1 minute. During the second stage of slope failure, the landslide greatly accelerated, crossed the North Fork Stillaguamish River, and mobilized to form a high-speed debris avalanche.

The leading edge of the wet debris avalanche probably acquired additional water as it crossed the North Fork Stillaguamish River. It transformed into a water-saturated debris flow (a fully liquefied slurry of quicksand-like material) that entrained and transported virtually all objects in its path.

Field evidence and mathematical modeling indicate that the high mobility of the debris avalanche was caused by liquefaction at the base of the slide caused by pressures generated by the landslide itself. The physics of landslide liquefaction has been studied experimentally and is well understood, but the complex nature of natural geological materials complicates efforts to predict which landslides will liquefy and become highly mobile.

The limits of prediction

I suppose it may be good news for the various planning and regulatory agencies being sued in the aftermath of Oso that USGS has found this disaster beyond our current forecasting capabilities.

On the other hand, it also means the next big landslide catastrophe is also unpredictable. But they’re working on that.

Although the anniversary coverage this week typically refers to the burial of Steelhead Haven as the deadliest landslide in U.S. history, USGS awards that title – indeed, deadliest in all of North American history – to a slide in Puerto Rico, not so terribly long ago.

It happened in 1985, following heavy rainfall associated with a tropical storm system, and is credited with “killing at least 130 people in the Mamaeyes neighborhood of barrio Portugués Urbano in Ponce.” The landslide followed flooding driven by a tropical storm.

And you may also be wondering: Well, what about all those landslides after the Alaskan earthquakes of 1964, which killed 139 people?

Classifying landslides

Record-keepers typically place landslides like Oso, which result from rain (and gravity) causing subsurface structural failures, in a different category from those associated with earthquakes or volcanic eruptions (like the ones that followed the eruption of Mount St. Helens in 1980, contributing to an overall death toll of 57.).

From a quick summary of other deadly U.S. landslides, not associated with quakes or volcanoes, prepared for the Weather Channel shortly after Oso by weather historian Christopher Burt, who I guess was forgetting for a moment that Puerto Rico is part of the U.S., too:

  • Largest by volume: The landslide at a Kennecott copper mine in Bingham Canyon, Utah, near Salt Lake City in April 2013 is considered the biggest in “modern U.S. history,” with a slide mass of 55 million cubic meters, or seven times what USGS now attributes to the Oso slide. No one was killed or injured, though.
  • Costliest in terms of property damage: A slide that wiped out the town of Thistle, Utah, in April 1983 with a slide mass of about 15 million cubic meters, which formed a dam and in turn a 160-foot-deep lake where the town had been. Losses were estimated at $200 million to $400 million in 1983 dollars.
  • Deadliest in the U.S. before Oso, in modern times, a fairly small slide that killed 10 people in La Conchita, California, in January 2005 with the movement of just 200,000 cubic meters in a densely populated neighborhood.

But here, too, there is sometimes disagreement about whether to count a series of related slides as separate or single events, as Burt observed:


Yankophobe’s

Washington State Mudslide

A major disaster in the State of Washington, USA, occurred this past weekend. A community was hit by a devastating mudslide.

8 confirmed dead so far, up to 108 (!) missing with hopes fading any survivors will be found.

Authorities say they have 108 reports of people missing or unaccounted for after the huge landslide in the north-western US state of Washington.

Eight bodies have been recovered so far after the 54m (177ft) deep wall of mud swept near the town of Oso, about 90km (55 miles) north of Seattle.

Search crews have worked day and night, using helicopters in the dangerous conditions that destroyed 50 homes.

Several people, including an infant, were critically injured.

Snohomish County fire chief Travis Hots told reporters: “The situation is very grim.”

More than half of Oso is missing – a recent census put its population at 180.

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