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Opération Atlantique

Opération Atlantique

L'opération Atlantique a été lancée par les Canadiens le 18 juillet 1944. L'opération Atlantique a été lancée en même temps que l'opération Goodwood, l'attaque britannique visant à capturer l'ouest de Caen et la zone qui entourait la ville. L'opération Atlantique avait pour objectif de capturer la partie est de Caen et de sécuriser la rive ouest de l'Orne et de la crête de Verrières, ce qui aurait donné aux Alliés une vue dominante sur les positions allemandes au sud de la crête.

Le débarquement sur les plages normandes le 6 juine 1944 avait été un énorme succès. Malgré la perte de vies humaines à Omaha Beach, les Américains avaient quand même réussi à établir une tête de pont tandis que les débarquements sur les quatre autres plages étaient non seulement réussis mais avaient réussi avec un minimum de pertes en vies humaines. Une planification complexe avait été la clé du succès au jour J avec la conviction d'Hitler que les Alliés débarqueraient dans le Pays de Calais. Son «intuition» signifiait qu'une grande partie de la main-d'œuvre et de la puissance de feu allemandes étaient immobilisées dans le Pays de Calais. Par conséquent, avec surprise de leur côté, les Alliés réalisent d'étonnants succès en Normandie. Cependant, une fois le débarquement effectué, cette surprise a disparu. Les premières croyances que les Alliés libéreraient Caen avec des heures du jour J furent bientôt abandonnées. Au lieu de cela, les Alliés se sont éloignés lentement et prudemment de leur tête de pont en Normandie. Cependant, le commandant allié général des forces terrestres en Normandie, Bernard Montgomery, n'était pas préparé à une augmentation prudente et lente de la zone sous contrôle allié. Il a ordonné aux généraux subalternes d'élaborer des plans de capture des terres à Caen et dans les environs. Une série d'attaques était planifiée dont l'opération Atlantique n'était qu'une.

La capture de Caen était considérée comme très importante par les Alliés. La ville était considérée comme le pivot par lequel de nouvelles attaques contre la Normandie et la Bretagne commenceraient. Sa capture permettrait aux Alliés de consolider leur position en Normandie et de la ville ils se déplaceraient ensuite sur Falaise. Après la prise de Falaise, la traversée de la Seine puis de Paris serait la prochaine cible. Cependant, la capture de Caen était essentielle pour que ce plan de campagne fonctionne. Le terrain au sud de Caen était différent de ce que les Alliés avaient connu jusqu'à présent en Normandie. La campagne du bocage avait fait de nombreuses victimes alliées car elle offrait aux défenseurs de grands avantages sur les attaquants. Cependant, une fois passé Caen, le terrain est devenu plus plat et ouvert - exactement ce que les divisions mécanisées souhaitaient.

Les Allemands tenaient Caen en importance égale et s'assurèrent qu'après le jour J, la ville et ses environs étaient fortement défendus. Une quantité disproportionnée de l'armure allemande a été utilisée pour protéger la ville et une majorité des meilleures troupes de l'armée y étaient stationnées.

Immédiatement après le jour J, les Alliés ont tenté de se rendre à Caen - un peu moins de 16 kilomètres à l'intérieur des terres. Cependant, les Allemands ont repoussé l'attaque (Opération Perche). La tempête qui a détruit le port de Mulberry le 17 juine signifiait que les Canadiens manquaient de vivres pour une attaque soutenue contre la ville et peu importe ce que Montgomery voulait, un retard était inévitable. Les Alliés ont lancé plusieurs autres attaques contre les Allemands à Caen mais aucune n'a été entièrement couronnée de succès. À la mi-juillet, les Alliés ne contrôlaient que certaines parties nord de la ville. Plus important encore, les Allemands contrôlaient toujours les aciéries de Colombelles, ce qui donnait à leurs observateurs d'artillerie un grand avantage en ce qui concerne les positions alliées.

Le 10 juillete, Montgomery a rencontré Miles Dempsey (commandant de la deuxième armée britannique) et Omar Bradley (commandant des États-Unis 1st Armée). À la fin de la réunion, tous les hommes se sont mis d'accord sur l'opération Cobra (les États-Unis 1st Conduite de l'armée de Normandie en Bretagne) et opération Goodwood - la capture de Caen. L'opération Atlantique faisait partie de l'attaque de Caen et a été confiée au II Corps canadien. Les Canadiens étaient chargés de capturer les aciéries de Colombelles et les parties de Caen à l'est que les Britanniques n'avaient pas encore capturées et libérées. On s'attendait alors à ce que le II Corps canadien se déplace sur la crête de Verrières, stratégiquement importante, à quelques kilomètres au sud de Caen.

L'attaque a commencé le 18 juillete comme prévu. D'ici le 20 juillete, les Canadiens avaient pris toutes leurs cibles clés, y compris les aciéries et leur section de Caen. Comme prévu, ils ont attaqué la crête de Verrières. Cependant, la crête de 90 pieds a été très fortement défendue. Non seulement des troupes allemandes expérimentées y étaient stationnées (des hommes du 1 er Corps Panzer SS), mais une grande quantité d'armures allemandes étaient placées sur la crête, notamment des chars Tigre, de l'artillerie et des mortiers. Les Canadiens étaient censés avoir une couverture aérienne contre les typhons de la RAF qui ont détruit les chars. Même les formidables chars Tiger étaient sensibles à leur canon, mais le temps n'était pas en faveur des Canadiens le 20e. Les fortes pluies ont rendu leur attaque au sol difficile tandis que peu de typhons ont décollé et que ceux qui ont volé, sans aucune faute de leur part, pourraient offrir une couverture minimale aux hommes au sol. Tous les avantages reviennent aux défenseurs.

Les Canadiens ont subi de nombreuses pertes en attaquant la crête et ont été repoussés par une féroce contre-attaque allemande qui a repoussé les Canadiens au-delà de leur ligne de départ. Les Canadiens ont consolidé leurs positions le 21 juillet, mais encore une fois, ils ont subi de lourdes pertes.

Au total, les Canadiens ont perdu 1 349 hommes tués ou blessés lors de l'opération Atlantique. Cependant, ils n'ont pas eu le temps de «lécher leurs blessures», car Montgomery a demandé aux Canadiens de continuer et leur commandant, le général Guy Simonds, a développé l'opération Spring. Il s'agissait d'une attaque de maintien contre la crête de Verrières pour garder les Allemands basés là-bas engagés pendant que les Américains commencaient l'opération Cobra. Le plan Simonds était d'arrimer autant d'Allemands à la crête (avec leur équipement) que possible. À la fin de juillet 1944, près de 2 600 Canadiens avaient été perdus à la crête de Verrières. Mais l'importance de ce qu'ils ont fait ne peut pas être surestimée. Le commandant allemand des forces terrestres en Normandie, le maréchal Kluge, pensait que les Allemands faisaient face à la plus grande menace là où les forces britanniques et canadiennes étaient stationnées. Il a donc ordonné qu'une quantité disproportionnée d'hommes et d'équipement soit gardée face aux Britanniques et aux Canadiens. L'opération Cobra a été couronnée de succès pour de nombreuses raisons, mais le stationnement de troupes allemandes pour faire face aux forces britanniques et canadiennes - et l'arrimage de leur équipement - a été l'un des plus importants.