Chronologie de l'histoire

Opération César

Opération César

L'opération César était le nom de code d'une mission secrète pour transporter des scientifiques de l'Allemagne nazie au Japon. L'opération César a exigé un U-864 pour naviguer de Kiel en Allemagne du Nord via le cap de Bonne-Espérance jusqu'à Penang en Malaisie. La date de début de l'opération César était le 5 décembree 1944.

La cargaison d'U-864 était très secrète et peu de personnes à bord savaient quelle était leur mission. Le capitaine d'un voyage aussi important, Ralf Wolfram, était relativement inexpérimenté et aurait semblé un choix curieux en tant que capitaine pour une tâche aussi vitale. Cependant, les pertes de sous-marins à la fin de 1944 étaient telles qu'aucun capitaine de sous-marin expérimenté n'était disponible et la Kriegsmarine dut utiliser quelqu'un avec moins de temps en mer.

Le U-864 n'était pas un sous-marin ordinaire. Elle était un sous-marin diesel longue distance de classe 9D2 capable de parcourir de nombreux kilomètres sans assistance. C'était important, car la cargaison transportée par le sous-marin était très importante. Les Japonais, alliés de l'Allemagne depuis décembre 1941, voulaient avoir accès au savoir-faire allemand des réacteurs et l'U-864 transportait des réacteurs hautement secrets de Messerschmitt, BMW et Junkers. Des scientifiques allemands et japonais prévoyaient de travailler sur les moteurs une fois l'U-864 amarré à Penang.

Un si long voyage était semé d'embûches car les Alliés avaient le contrôle total de la mer du Nord, de l'Atlantique Est et de l'océan Indien. Le voyage prévu de l'U-864 devait prendre des mois et pendant tout ce temps, il était prévu qu'elle éviterait d'être détectée. À Noël 1944, l'Allemagne et le Japon étaient au bord de la défaite et leur puissance navale n'était tout simplement pas capable d'égaler la puissance de feu des Alliés - sur les théâtres de guerre européens et asiatiques. La partie la plus surveillée du voyage de l'U-864 était probablement la mer du Nord. Les Britanniques avaient une flotte de sous-marins basée à Scapa Flow et la mer entre l'Écosse et la Norvège était une partie importante de leurs patrouilles.

L'U-864 a laissé Kiel avec peu de problèmes. Cependant, le voyage vers la mer du Nord était très dangereux, car il fallait s'aventurer près de la côte norvégienne. Pour un capitaine de sous-marin expérimenté, il aurait été très difficile de se rendre en eaux libres, mais pour un capitaine inexpérimenté, les pressions étaient bien plus importantes. En étreignant le littoral de la Norvège, Wolfram espérait utiliser les lourdes fortifications allemandes pour lui apporter un soutien en surface si nécessaire. Il savait également que tout sous-marinier britannique aurait été très méfiant de se rapprocher trop du rivage à cause de ces défenses.

Le voyage a bien commencé. Cependant, juste au moment où le sous-marin a dépassé Farsund, l'équipage a entendu et senti une bosse importante - l'U-864 s'était échoué. Le commandant de bord a vérifié qu'aucun dommage n'avait été causé à la coque mais l'ingénieur du sous-marin a signalé qu'un moteur avait perdu toute sa puissance. Le capitaine n'avait d'autre choix que de se diriger vers une cale sèche pour les réparations. Le plus proche était à Bergen, en Norvège. Ici, l'équipage a dû attendre la fin des réparations. Le retard était ennuyeux, car il mettrait des jours supplémentaires sur ce qui était déjà un voyage marathon. Il y a eu un autre retard lorsque des bombardiers Lancaster ont bombardé les enclos des sous-marins et il y a eu plus de dégâts sur l'U-864, qui a nécessité des réparations.

L'équipage ne savait pas que le retard devait être fatal car il permettait à un sous-marin britannique de se rendre dans la zone où se trouvait l'U-864 - une fois qu'il avait repris la mer - pour la traquer. Personne en Allemagne, et donc personne sur U-864, ne savait que les Britanniques savaient tout sur le voyage et le retard. Le personnel de Bletchley Park avait surveillé et déchiffré tous les messages codés qui avaient été envoyés à l'U-864 et du sous-marin à sa base à Kiel.

Le sous-marin britannique «HMS Venturer» a été envoyé dans la région pour trouver l'U-864. «Venturer» était capitaine du lieutenant (plus tard commandant) James «Jimmy» Launders. Il était un sous-marinier très apprécié et «Venturer» avait déjà 13 victimes à son actif. L'un des membres de l'équipage, Harry Plummer, devait dire plus tard:

«Il connaissait son travail. Il a continué son travail. C'était un bon commandant. Nous serions allés jusqu'au bout de la Terre pour lui, il était si bon. »

Le retard dû à un dysfonctionnement du moteur a donné au «Venturer» un peu plus de temps pour se rendre dans la zone où le britannique savait que le U-864 naviguerait - Helliso. Le dernier message jamais reçu par l'U-864 était pour le sous-marin de rencontrer un navire de rendez-vous à Helliso. Le «HMS Venturer» a tenté de prédire la route qu'emprunterait l'U-864 jusqu'à ce rendez-vous. Une combinaison de chance et d'adresse a eu des conséquences fatales pour tous à bord du U-864.

Cependant, être dans la même zone était une chose. Trouver un sous-marin qui était fréquemment sous l'eau était un tout autre problème. À cette époque, aucun sous-marin chasseur-tueur n'existait - des sous-marins qui avaient pour tâche spécifique de chasser les sous-marins ennemis submergés. Le «Venturer» avait besoin à la fois de chance et d'une compétence considérable. La chance est venue le 8 févriere 1945 lorsqu'un moteur de l'U-864 explose et fait beaucoup de bruit pendant que l'équipage tente de le réparer. Sous l'eau, ce bruit parcourait des kilomètres et était un cadeau clé pour tout sous-marin britannique à proximité. Il a été récupéré par «Venturer» le 9 févriere.

Une autre chance est venue quand une patrouille de routine du périscope par «Venturer» a vu un périscope surélevé au loin. Wolfram avait utilisé son périscope pour surveiller son navire de rendez-vous. Les blanchisseurs supposaient qu'il ne pouvait s'agir que d'U-864. Il a également dû conclure qu'ils ne l'avaient pas vu bien que ce soit une supposition qu'il n'avait aucun moyen de le prouver. S'il avait vu le périscope de l'U-864, ils auraient peut-être vu le sien. En l'état, le «Venturer» a eu de la chance. U-864 ne savait pas que «Venturer» la suivait. Le «Venturer» n'a pas utilisé ASDIC car son utilisation pourrait bien avertir l'U-864 de sa présence. Au lieu de cela, le «Venturer» a utilisé ses hydrophones pour écouter les hélices. Le «Venturer» s'est rendu compte que ce qu'il pouvait entendre n'était pas les moteurs des bateaux de pêche mais un sous-marin se livrant à des tactiques d'évitement.

En utilisant les informations de son officier ASDIC, Launders a noté que l'U-864 naviguait en zigzag - ce qui n'est pas inhabituel pour un sous-marin essayant d'éviter toute forme de détection. En utilisant les mesures qui lui ont été données, le capitaine a tenté de prédire où se trouverait l'U-864 à certains moments.

À l'aide de ces mesures prévues, quatre torpilles Mark 8 ont été lancées à 12 h 12 à 17,5 secondes d'intervalle pour couvrir autant de propagation que possible. Sachant quand chaque torpille devait toucher l'U-864, on sait que c'est la quatrième torpille qui a touché le sous-marin allemand à 12 h 13 et l'a coulé, tuant les 73 à bord. Les hydrophones ont capté le bruit de ce qui était clairement un naufrage de sous-marin et, à 12 h 14, les blanchisseries ont déclaré «un coup». C'était la première fois que, au combat, un sous-marin submergé coulait un autre sous-marin submergé.

Plusieurs années plus tard, une expédition pour U-864 a trouvé le U-boot en deux parties juste au large des côtes de la Norvège. Son équipage et ses passagers sont toujours ensevelis. Cependant, ce que l'on sait maintenant, c'est que l'U-864 transportait également quelque chose de plus que de simples moteurs à réaction pour les Japonais. Le sous-marin transportait un nombre considérable de conteneurs de mercure - utilisés dans la production d'armes. 1857 conteneurs contenaient 60 tonnes de mercure. Beaucoup d'entre eux n'ont pas été brisés car l'U-864 a coulé et la récupération du plus grand nombre possible est considérée comme une priorité s'il n'y a pas de catastrophe écologique au large des côtes de la Norvège. Bien que le U-864 n'ait peut-être pas livré sa cargaison aux Japonais au cours des derniers mois de la Seconde Guerre mondiale, son héritage a duré beaucoup plus longtemps que quiconque aurait prévu son voyage de Kiel au Japon.

Mars 2011