Cours d'histoire

Pearl Witherington

Pearl Witherington

Pearl Witherington était l'une des trente-neuf femmes qui ont parachuté en France pour travailler pour le Special Operations Executive, le groupe chargé par Winston Churchill de «mettre l'Europe en feu». Witherington, une fois en France, était en danger constant, comme tout membre du SOE. Cependant, le travail de Witherington a été d'une grande valeur pour les Alliés - tellement de valeur, que les Allemands ont placé une énorme récompense sur sa tête.

Pearl Witherington est née le 24 juin 1914 de parents anglais résidant à Paris. Elle était l'aînée de quatre filles. Pearl n'a commencé l'école qu'à l'âge de treize ans, mais elle a dû commencer à travailler très tôt pour subvenir aux besoins de sa famille en raison de la consommation d'alcool de son père. Après l'invasion allemande de l'Europe occidentale au printemps 1940, il aurait été très probable que la famille ait été détenue comme internée. En conséquence, Pearl a organisé l'évasion de sa famille en Angleterre en 1941. Une fois en Angleterre, Pearl a commencé à travailler au ministère de l'Air. Elle a trouvé le travail fastidieux et a essayé d'entrer dans le cadre des opérations spéciales. Le fait qu'elle puisse parler couramment le français était un avantage majeur et elle a été acceptée pour la formation.

Après seulement trois semaines de formation, Pearl est rentré en France le 22 septembre 1943, se faisant passer pour un représentant d'une entreprise de cosmétiques et portant le nom de code «Marie». Elle n'était qu'une des trente-neuf femmes qui ont été parachutées en France pour aider la Résistance française. Une fois en France, elle a fait partie du «Stationer Network» dirigé par Maurice Southgate et a rejoint Henri Cornioley. Witherington a passé huit mois à travailler principalement comme courrier pour livrer des messages codés aux opérateurs radio. Son travail, comme avec n'importe quel agent SOE, pourrait être très ardu et dangereux. À une occasion, elle a dû patauger jusqu'à la taille avec son vélo suspendu sur son dos à travers une rivière glaciale alors qu'un pont qu'elle devait traverser était surveillé de façon inattendue. Sa maîtrise du français l'a également beaucoup aidé à éviter les ennuis.

Le plus grand défi de Pearl est venu lorsque le chef de SOE dans la région où elle opérait, le chef d'escadron Maurice Southgate, a été capturé. Elle s'est soudainement retrouvée à la tête de 1 500 combattants de la Résistance, connus sous le nom de réseau «Wrestler». Cette unité opérait dans le triangle Valençay-Issoudun-Châteauroux

Ajouté par Henri Cornioley, qu'elle a épousé plus tard, Pearl a réorganisé «Wrestler» avec grand effet. Avant le jour J dans le but de perturber autant que possible les Allemands, 'Wrestler' a fait sauter 800 tronçons de lignes de chemin de fer et de routes d'approvisionnement et, alors que les Alliés progressaient hors de Normandie, 18000 Allemands se sont rendus POW's à «Wrestler». Les nazis lui ont versé une prime d'un million de francs (environ 500 000 £ en argent d'aujourd'hui) tel était son succès.

Pearl Witherington et Henri Cornioley se sont tous deux enfuis à Londres en septembre 1944 et se sont mariés le mois suivant. Le nom de Witherington a été proposé pour une croix militaire, mais les femmes n'étaient pas admissibles à la médaille et elle ne l'a jamais reçue.

Henri Cornioley est décédé en 1999 alors que Pearl est toujours en vie après avoir reçu ses ailes de parachute en avril 2006. Pendant la Seconde Guerre mondiale, des ailes de parachute ont été données après quatre sauts d'entraînement et un saut opérationnel. Cependant, les femmes ont effectué trois sauts d'entraînement avant d'être parachutées en France pour terminer le travail pour le SOE. Par conséquent, Pearl Witherington a effectué quatre sauts et non les cinq requis. Agée de 91 ans, elle a reçu ses ailes par le chef d'escadron Rhys Cowsill à son domicile près de Tours.

Voir la vidéo: Pearl Witherington (Septembre 2020).