Col de Kasserine

En février 1943, le col de Kasserine est devenu le point focal de la campagne nord-africaine. Les puissances de l'Axe prévoyaient d'utiliser le col de Kasserine pour empêcher le général Dwight Eisenhower de concentrer ses forces contre Tunis. La bataille de Kasserine Pass a été la dernière grande réalisation d'Erwin Rommel en Afrique du Nord.

Les combats autour du col de Kasserine ont commencé en décembre 1942 lorsque le commandant allemand en Tunisie, Jürgen von Arnim de l'armée allemande V Panzer, a lancé une attaque à l'ouest dans le but de se connecter avec l'armée de Rommel qui se retirait de la Libye vers le sud de la Tunisie. Arnim voulait contrôler la Dorsale orientale - une chaîne de montagnes qui s'étend au sud de Tunis. Ce faisant, il contrôlait également les cols de montagne qui contrôlaient la plupart des déplacements à travers la Dorsale orientale. Si Arnim réussissait à le faire, il pousserait Eisenhower à utiliser des laissez-passer, comme celui de Kasserine, qui étaient plus au sud. Cela éloignerait les hommes d'Eisenhower de leurs lignes d'approvisionnement tout en permettant à Arnim et Rommel de combiner leurs forces.

En théorie, les forces de l'Axe en Afrique du Nord auraient dû être désavantagées, principalement en raison de l'incapacité des Allemands à fournir adéquatement leurs propres forces. Cependant, ils avaient un énorme avantage sur les Alliés - une structure de commandement unifiée. Il était très clair qui commandait les forces allemandes en Tunisie. Cependant, les Alliés, en comparaison, étaient en désordre. En théorie, Eisenhower avait le plein contrôle des forces alliées dans la région. Cependant, il était basé à Alger, à 400 miles de ce qui se passait en Tunisie. Eisenhower a nommé le major-général Lucien Truscott Jnr. être son représentant dans la région - mais Truscott s'est basé à Constantine, à 200 milles de la ligne de front. Le commandement au jour le jour incombait au lieutenant-général Sir Kenneth Anderson, commandant de la 1ère armée britannique. Anderson lui-même a été confronté à un problème. Une partie de ses forces, le 19e corps français dirigé par Koeltz, ne prendrait ses ordres que du général Alphonse Juin, commandant des forces terrestres françaises. Juin a reçu ses ordres du général Henri Giraud. Les Français étaient toujours très mécontents de l'attaque britannique contre Mers el Kébir. Dans un effort pour apaiser les Français, Anderson avait espéré leur donner leur propre secteur en Tunisie mais la situation dans la région ne lui permettait pas de le faire.

La situation d'Anderson a été rendue encore plus compliquée par le fait qu'il ne s'entendait pas avec les hauts commandants américains attachés à ses forces. Ils le voyaient froid et distant. Le 2e Corps américain était dirigé par le major-général Lloyd Fredendall et il avait une aversion personnelle pour Anderson et il avait également peu de confiance dans les hommes de Koeltz.

Le 3 janvier 1943, Arnim attaque les positions françaises avec grand succès. Eisenhower a pris la décision de retirer les troupes françaises à des positions à l'arrière et de les remplacer par des troupes américaines nouvellement arrivées. Avant que cela ne puisse avoir lieu, Arnim a frappé à nouveau le 30 janvier et a attaqué plus de troupes françaises - avec un succès égal. Fin janvier, il avait sécurisé sa tête de pont en Tunisie et avait donné à Rommel une enclave sûre pour s'y installer.

En février 1943, Arnim commandait environ 100 000 hommes, Rommel avait 70 000 hommes à sa charge. Au total, les Alliés en avaient environ 150 000 dans la région.

Le 4 février, Rommel a suggéré à Arnim de poursuivre ses attaques agressives contre les Alliés alors qu'il ferait de même plus au sud. L'Allemagne nazie venait d'être stupéfaite par la reddition de l'armée allemande VI à Stalingrad, donc une victoire majeure en Afrique du Nord contribuerait grandement à redresser cette défaite. De plus, après une retraite à travers l'Afrique du Nord, une victoire rétablirait la réputation de Rommel, d'autant plus qu'il venait d'apprendre qu'il devait être renvoyé en Allemagne pour «mauvaise santé». Pendant les deux premières semaines de février, personne dans le camp allié ne savait ce qu'Arnim et Rommel prévoyaient. Puis soudain, et d'une manière encore mal connue, les renseignements alliés ont dit à Anderson qu'ils savaient exactement ce qu'Arnim et Rommel prévoyaient - une attaque majeure contre les Français qui leur permettrait ensuite d'attaquer les Britanniques. Les Français ont reçu l'ordre de retirer leurs hommes des postes qu'ils occupaient. Cela a encore nui aux relations militaires anglo-françaises, car Koeltz ne voulait pas retirer ses hommes avant qu'ils ne se battent.

Le 14 février, les Allemands attaquent lors d'une tempête de sable. Ils ont rapidement détruit 44 chars américains, 26 canons d'artillerie et 22 camions. Anderson pensait que l'attaque était une diversion pour masquer une attaque plus au nord. Ironiquement, Anderson et Arnim croyaient que toute bataille décisive se déroulerait beaucoup plus près le long de la côte tunisienne, mais ici, ils combattaient à l'intérieur des terres.

Le 15 février, les Américains lancent une contre-attaque. Le 17 février, ils avaient perdu 98 autres chars, 57 semi-chenilles et 29 canons d'artillerie. En se retirant, les Américains ont détruit des fournitures essentielles, mais les Allemands ont réussi à mettre la main sur 5 000 gallons de carburant d'aviation.

Rommel a reçu l'ordre d'attaquer Le Kef - à environ 60 miles au nord du col de Kasserine. Pour attaquer Le Kef, il a dû déplacer ses troupes dans le col. Le général Alexander reçut le commandement de la 1re armée d'Anderson et de la 8e armée de Montgomery. Il était stupéfait de la confusion qu'il voyait dans toutes les zones contrôlées par les Alliés - il a simplement ordonné qu'il n'y ait pas de retrait de toutes positions.

Le 18 février, il y avait peu d'activité sur le front et cela a permis aux Alliés de renforcer leurs défenses. L'arrivée de la 9th Artillery Division a beaucoup fait pour renforcer le moral - elle avait parcouru 735 milles en quatre jours. Entre le 19 et le 22 février, Rommel a tenté d'atteindre sa cible - Le Kef. Cependant, il s'est rendu compte qu'il n'avait pas les moyens de lancer une attaque significative et, le 22 février, Rommel a ordonné la fin de l'attaque. Son principal problème était le manque constant de fournitures - des hommes avaient été retirés d'Afrique du Nord pour combattre dans la campagne de Russie - ce qui a irrité le «Desert Fox». Il s'est retiré du col de Kasserine à l'insu des Alliés qui n'ont pas suivi sa retraite. Le 25 février, le col de Kasserine était entre les mains des Alliés et les Allemands avaient été repoussés vers l'est de la Dorsale.

«Rommel avait gagné un petit coude en Tunisie, mais il avait effrayé tous les quartiers généraux alliés en Afrique du Nord et leur avait beaucoup appris sur l'art de la guerre. Des changements importants dans la formation, l'organisation, la doctrine et les armes ont résulté de cette expérience. »Martin Blumenson

L'action du col de Kasserine a coûté aux Allemands 2 000 hommes et aux Alliés environ 10 000 hommes, dont 6 500 américains.


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