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Bataille de Gazala

Bataille de Gazala

La bataille de Gazala a eu lieu en Afrique du Nord en 1942 et a culminé avec la perte de Tobruk par les Alliés - une défaite que Winston Churchill a qualifiée de «honte». La bataille de Gazala a eu lieu après qu'il y ait eu une accalmie dans la guerre en Afrique du Nord de février à la mi-mai 1942. Erwin Rommel tenait à poursuivre sa campagne dans la région tandis que Churchill voulait que ses commandants militaires là-bas montrent une approche plus offensive. La perte de Tobrouk a été un coup dur pour le moral des Alliés et a semblé caractériser les différentes stratégies affichées en Afrique du Nord - la volonté de Rommel de passer à l'offensive et d'improviser ses plans, par rapport à la stratégie conservatrice adoptée par le lieutenant-général Ritchie, commandant de la 8e armée.

La guerre dans le désert était en cours depuis juin 1940, aucune des deux parties n'étant capable de porter un coup de grâce. Le terrain a rendu une stratégie cohérente presque impossible car une victoire était difficile à suivre. La simple distance entre le siège de chaque partie en Afrique du Nord - 1 300 miles - donne une indication que la communication était également un problème majeur. Une campagne dans le désert avait tendance à aller par à-coups. L'Afrika Korps était un pauvre cousin des forces préparées pour l'opération Barbarossa en termes d'équipement qui leur avait été fourni. Rommel a eu une bataille constante pour obtenir OKW de lui fournir suffisamment de carburant et d'équipements modernes malgré son succès apparent. Fin janvier 1942, Rommel avait repris la Cyrénaïque occidentale et avait avancé ses deux divisions à moins de 26 miles de Gazala et à 64 miles de Tobrouk. Ils ont eu une accalmie au cours des combats au cours desquels les deux parties ont réorganisé leurs hommes et leur équipement. Peu de choses ont eu lieu entre fin janvier et fin mai.

L'attaque de Rommel contre Gazala est intervenue à un moment intéressant pendant la guerre. À toutes fins utiles, les forces de l'Axe se portaient bien au milieu de 1942. La majeure partie de l'Europe était sous le contrôle de l'Axe, les Allemands semblaient se remettre de leur incapacité à capturer Moscou et développaient leurs forces pour une attaque massive contre Stalingrad. En Extrême-Orient, les forces britanniques et indiennes battent en retraite en Birmanie tandis que les Japonais consolident leur pouvoir dans l'immense région qu'ils ont conquise.

Le succès des forces de l'Axe pourrait bien avoir conduit leurs chefs à devenir trop confiants. OKW croyait que Rommel avait les forces nécessaires pour prendre l'Egypte et le canal de Suez. La valeur de la capture d'une telle cible pour les Allemands était énorme. L'accalmie entre janvier et mai a permis aux deux forces de se regrouper. Churchill est devenu un critique majeur du général Auchinleck (commandant en chef du Moyen-Orient) pour son incapacité à être plus agressif. Churchill avait ses raisons de prendre position. Les Alliés ne s'en sortaient pas bien contre les forces de l'Axe - et il avait besoin d'une victoire ou du moins de signes d'une campagne agressive - pour renforcer le moral des Alliés. Il y avait également une réelle crainte que Malte ne soit envahie.

Malte était un grave problème pour les Allemands. Leur force aérienne et leurs sous-marins étaient dominants en Méditerranée occidentale, mais les bases de la RAF à Malte et les forces navales stationnées là-bas ont fait beaucoup de dégâts aux Allemands qui tentaient d'approvisionner l'Afrika Korps en Afrique du Nord. Malte a pris un coup dans les airs et a reçu la Croix de George de George VI pour l'héroïsme manifesté par toute la population. Cependant, à la fin du printemps 1942, on craignait vraiment que l'île ne soit envahie et que les Allemands aient presque la main libre pour approvisionner l'Afrika Korps. D'où la raison pour laquelle Churchill voulait qu'Achinchin soit plus agressif en ce qui concerne sa stratégie. En particulier, Churchill voulait que la Cyrénaïque soit reprise car les avions de la RAF pourraient utiliser les bases aériennes là-bas pour attaquer les navires de l'Axe si Malte tombait.

Auchinleck ne partageait pas le point de vue de Churchill - et de nombreux commandants supérieurs en Afrique du Nord étaient d'accord avec les «Auk». Si une attaque alliée devait avoir lieu, Auchinleck pensait qu'elle devait être bien planifiée et la force impliquée bien équipée pour l'attaque. Une telle attaque aurait besoin de temps pour se préparer. Cette attitude l'a mis sur une trajectoire de collision avec Churchill qui lui a envoyé un télégramme «se conformer ou démissionner». Auchinleck a promis une offensive en juin.

Ironiquement, Rommel a été confronté à un problème différent. Ses supérieurs voulaient qu'il soit plus prudent dans son approche. L'esprit d'OKW était sans aucun doute sur Barbarossa mais le 1er mai, ils ont donné à Rommel la permission d'attaquer Tobruk quand ils ont réalisé que le succès ici aiderait grandement `` l'opération Hercules '' - l'invasion prévue de Malte.

Vers la mi-mai, les deux parties planifiaient une campagne offensive - les Britanniques pour reprendre Cyrénaïque et les Allemands pour capturer Tobrouk.

Les forces britanniques dans la région connue sous le nom de ligne Gazala comptaient 100 000 hommes. La 8e armée était dirigée par le lieutenant-général Ritchie et se composait du 13e corps, dirigé par le lieutenant-général Gott, et du 30e corps dirigé par le lieutenant-général Norrie. La 8e armée était desservie par 849 chars, composés de Grants, Stuarts, Crusaders, Valentines et Matildas. Sur 320 avions de la région, 190 seulement étaient en service. Les forces britanniques à Gazala et à Tobrouk étaient protégées par la ligne Gazala - une énorme barrière défensive qui consistait en d'immenses champs de mines (un étendu sur 43 miles à l'intérieur des terres de la côte) et une série de `` donjons '' intérieurs qui abritaient une brigade complète. Les `` gardes '' ou les `` boîtes '' étaient conçues pour abriter un grand nombre d'hommes et d'équipements - les plus importants étaient à Bir Hakeim, qui abritait les Français libres, et à Knightsbridge, qui abritait la 150e brigade de la 50e division (Northumberland). Sur le papier, la ligne Gazala était une formidable barrière défensive. Cependant, il présentait de graves faiblesses. Les planificateurs britanniques supposaient que Rommel attaquerait le long de la route côtière. Par conséquent, une quantité disproportionnée d'hommes et de matériel était détenue dans la région côtière, au détriment des postes à l'intérieur des terres. Les «donjons» en particulier avaient moins de munitions d'artillerie qu'ils ne le voulaient. Lorsqu'une partie a été «acquise» de Tobrouk pour les «donjons», des officiers supérieurs ont ordonné son retour immédiat à Tobrouk. Les renseignements de Rommel suggéraient assez clairement que la force britannique au sud de la ligne Gazala n'était pas aussi forte que les Britanniques voulaient la représenter.

Les forces de Rommel comptaient 90 000 hommes. Il avait accès à 560 chars dont 332 allemands et 228 italiens. Il disposait également de 497 avions utilisables.

Rommel a attaqué le 26 mai 1942. Il a envoyé une attaque de leurre le long de la route côtière alors qu'il prévoyait d'envoyer la majorité de ses forces, ses célèbres unités Panzer, dans un arc de cercle au sud et d'attaquer la ligne Gazala principalement du sud et de conduire vers le nord pour Tobruk. Le succès de Rommel était si confiant qu'il ne donna à ses unités blindées de la nourriture, de l'eau et du carburant que pendant quatre jours - car il pensait que la bataille serait terminée d'ici la fin du 30 mai.

Le succès initial de Rommel a presque submergé les forces britanniques derrière la ligne Gazala. Cependant, le succès de l'Afrika Korps avait un problème majeur - les colonnes blindées de Rommel ont eu un tel succès qu'elles se sont trop éloignées de leurs lignes d'approvisionnement - principalement du carburant. Alors que les forces britanniques étaient à proximité immédiate de leurs ravitaillements. L'armure supérieure à laquelle Rommel avait accès (en termes de qualité) ne pouvait pas fonctionner sans carburant. Le char britannique M3 General Grant était bien adapté au désert mais inférieur aux Panzer Mark III et VI, en particulier aux III et VI Specials. Cependant, dans la deuxième phase de la bataille, ces chars avaient des problèmes d'approvisionnement en carburant alors que c'était moins un problème pour les subventions.

Le 28 mai, le succès de Rommel était presque sa chute. Ses unités blindées s'étaient trop éloignées de ses réserves de carburant. Les services de renseignement britanniques avaient également conclu que Rommel n'avait à sa disposition que 250 chars contre 330 pour Ritchie, ce qui représente une grande disparité.

Dans la nuit du 28 mai, Rommel lui-même a cherché son convoi de ravitaillement. Après l'avoir trouvé, il l'a personnellement guidé vers l'emplacement de ses divisions Panzer. Les critiques de Ritchie affirment que s'il avait été plus agressif dans sa stratégie, il aurait pu tirer un grand avantage de la position précaire de Rommel. Cependant, le 29, le temps était passé.

Rommel était, à ce moment-là, dans une meilleure position en termes de fournitures, mais il n'était pas en mesure de faire ce qu'il voulait faire - attaquer et prendre Tobrouk. Par conséquent, après une série de batailles peu concluantes le 29, Rommel a décidé de passer à la défensive. Il plaça ses divisions blindées au sein d'une formidable barrière défensive entourée de la redoutable 88 artillerie. Cependant, il avait placé ses forces près d'un immense champ de mines britannique et près de la 150th Brigade Box - l'un des `` forts '' lourdement armés placés loin de la côte qui a donné à Ritchie une présence militaire majeure à l'intérieur des terres. À tous égards, les tactiques de Rommel n'étaient pas conventionnelles. La zone dans laquelle il avait placé ses troupes et ses véhicules devait être appelée le «chaudron» pour de très bonnes raisons.

Les sapeurs allemands ont travaillé sans relâche du 29 au 30 mai pour dégager un chemin à travers le champ de mines. Leur succès signifiait que Rommel pouvait au moins avoir une ligne claire avec les forces italiennes qui le soutenaient.

Bien que Rommel semble être dans une meilleure position, il reconnaît lui-même le fait qu'ils sont toujours en danger. Lorsqu'un prisonnier de guerre, le major Archer-Shee s'est plaint à Rommel des rations d'eau pour les prisonniers de guerre, Rommel a déclaré que les prisonniers de guerre recevaient la même ration d'eau que les hommes dans l'Afrika Korps - une demi-tasse par jour. Archer-Shee a déclaré plus tard que Rommel a déclaré:

«Mais je suis d'accord que nous ne pouvons pas continuer comme ça. Si nous ne réussissons pas à faire passer un convoi ce soir, je devrai demander des conditions au général Ritchie. »

La 8e armée n'a pas exploité cette vulnérabilité et n'a lancé une attaque majeure contre Rommel que le 3 juin, permettant ainsi au «Desert Fox» de réorganiser ses forces. C'est cette hésitation perçue de Ritchie qui a provoqué la colère de Winston Churchill.

Plus tard, le général Afrika Korps Bayerlein a affirmé:

«Nous étions dans une situation vraiment désespérée, dos au champ de mines, pas de nourriture, pas d'eau, pas d'essence, très peu de munitions, pas de chemin à travers les mines pour nos convois; Bir Hakeim tient toujours et empêche nos approvisionnements du sud. Nous étions constamment attaqués par les airs. »

Alors que Ritchie décidait de ce que la 8e armée devait faire, Rommel utilisait toute la puissance de l'Afrika Korps pour attaquer la 150e Brigade Box commandée par le brigadier Haydon basé à Got-el-Ualeb. Le 150e a tenu 72 heures mais a finalement succombé le 1er juin. L'attaque contre la 150e Brigade Box était tout ou rien pour Rommel. S'il avait perdu la bataille, il n'aurait eu d'autre choix que de battre en retraite. Le général Bayerlein a admis après la guerre:

«Tout a été réglé sur la 150th Box Brigade à 'Got-el-Ualeb. Si nous ne l'avions pas pris le 1er juin, vous auriez capturé l'ensemble de l'Afrika Korps. »

Pourquoi l'attaque du 150e était-elle si importante? La victoire signifiait que Rommel disposait de lignes d'alimentation sécurisées pour la première fois depuis des mois. Entièrement équipé, il pouvait choisir quand attaquer la 8e armée. Auchinleck a conseillé à Ritchie de lancer une attaque sur la position de Rommel à la vitesse voulue après le 1er juin, ne serait-ce que pour faire savoir à l'Afrika Korps que la 8e armée était toujours une formidable force de combat. Auchinleck craignait également qu'aucune action ne laisse trop de temps à Rommel pour consolider sa position.

"Je vois la destruction de la 150e Brigade Box et la consolidation par l'ennemi d'un brad et d'un coin profond au milieu de votre position avec une certaine appréhension."Auchinleck

Les violentes tempêtes de sable du désert signifiaient que la 8e armée ne pouvait pas faire grand-chose les 1er et 2 juin. Cependant, les patrouilles envoyées pour entraver l'Afrika Korps ont réussi. Le sergent Q. Smythe de la 1ère division sud-africaine a remporté la Croix de Victoria pour son action contre les Allemands dans une de ces patrouilles. Une attaque majeure de la 8e armée contre Rommel a commencé le 5 juin - «Opération Aberdeen». Malheureusement, il a été mal géré et coordonné et a entraîné des pertes à grande échelle dans la 8e armée - 6 000 tués ou blessés, 150 chars perdus et 4 000 prisonniers de guerre. Les unités de chars ressentirent toute la force des 88 allemands placés de manière experte et sans couverture blindée appropriée, les unités d'infanterie qui suivirent souffrirent en conséquence.

Rommel a ensuite tourné son attention vers les Français basés à Bir Hakeim. À court de ravitaillement et attaqué par les airs par Stuka's, les Français, sur ordre de Ritchie, se sont retirés le 10 juin. Avec ce succès, Rommel avait détruit 50% de la ligne Gazala. À peine deux jours plus tard, le 30e Corps, avec seulement 70 tanks restants, était sur le point de s'effondrer après avoir été attaqué par l'Afrika Korps. Avec un contrôle total du «Chaudron» au sud de Tobrouk, Rommel avait le contrôle de la route côtière qui menait à Tobrouk. Le 14 juin, Ritchie envisageait de se retirer à la frontière égyptienne pour donner à la 8e armée le temps de se réorganiser. Cependant, une telle décision aurait rendu Tobrouk très vulnérable. Auchinleck a envoyé un ordre du Caire - «Tobrouk doit être tenu». Ritchie a décidé de se retirer à une position qui devait protéger Tobrouk et le retrait a commencé le 14 juin. Rommel était tellement confiant de réussir à la suite du désarroi apparent au sein de la 8e armée qu'il a signalé le 15 juin:

"La bataille a été gagnée et l'ennemi se désagrège."

Ritchie a ordonné qu'un périmètre défensif soit mis autour de Tobrouk qui s'étendait à 30 km de la ville. La «forteresse Tobruk» a été placée sous le commandement du major-général H Klopper, commandant de la 2e division sud-africaine. Klopper disposait d'environ 35 000 hommes et d'un total de 2 000 véhicules militaires de différents types. Les fournitures de toutes sortes ont été conçues pour durer 3 mois. Cependant, Klopper a également été confronté à un certain nombre de problèmes graves. La Desert Air Force s'était déplacée vers des bases trop éloignées de Tobrouk pour lui donner toute forme de couverture aérienne lorsque l'attaque devait venir de Rommel. Deuxièmement, il n'avait pas d'armes antichars modernes à sa disposition, car il était principalement équipé d'environ 40 livres de 2 livres surclassées contre la force de char de Rommel. Son troisième problème grave était qu'il y avait de très grandes lacunes dans les champs de mines qui entouraient Tobrouk.

À 08h00 le 20 juin, Rommel a attaqué Tobruk. À 10 heures, l'Afrika Korps avait pénétré près de 3 km dans le périmètre de 30 km autour de Tobrouk. Les positions défensives se sont effondrées et à 19 heures, les XXI Panzers étaient en fait à Tobrouk. La capture de Tobrouk avait pris moins d'une journée. Klopper s'est officiellement rendu à Rommel le matin du 21 juin et tous les combats avaient pris fin à la fin de la journée.

Pourquoi la «forteresse Tobruk» est-elle tombée si rapidement? L'attaque aérienne initiale suivie d'une attaque mécanisée massive a fait beaucoup de dégâts en très peu de temps. La nouvelle du succès d'Afrika Korp a conduit Klopper à ordonner la destruction de tout son équipement de signalisation dans son quartier général. Sans cet équipement, Klopper ne pourrait pas communiquer avec ses subordonnés. La rupture de la chaîne de commandement a été une aide incontestable à la victoire de Rommel.

Qu'est-ce que Rommel a réalisé? La capture d'une base nord-africaine aussi importante a été un grand coup psychologique pour les Alliés. Rommel a capturé 2 000 tonnes d'essence, 5 000 tonnes de fournitures et 2 000 véhicules militaires en bon état. il devait également s'occuper de 33 000 prisonniers de guerre. Selon les archives allemandes, l'Afrika Korps a perdu 3 360 hommes mais 300 d'entre eux étaient des officiers (70% des officiers qui ont combattu dans l'attaque de Tobrouk). Rommel lui-même a été nommé maréchal par un Hitler ravi.

Churchill écrira plus tard:

«Ce fut l'un des coups les plus lourds dont je me souvienne pendant la guerre. Non seulement les effets militaires étaient sombres, mais ils affectaient la réputation des armes britanniques… .La défaite est une chose; la honte en est une autre. »

Ironiquement, la défaite a eu quelques points positifs. C'était pour propulser sous les projecteurs Bernard Montgomery. La défaite a également conduit Roosevelt à envoyer 250 nouveaux chars Sherman pour aider dans la guerre du désert.

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