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Force Z et Singapour

Force Z et Singapour

Force Z était le nom de code de la force de la Royal Navy qui était basée à Singapour lorsque la guerre en Extrême-Orient s'est développée en décembre 1941. Après Pearl Harbor, seule la Royal Navy avait une présence navale majeure en Asie et la Force Z représentait ce qui devait être le meilleur de la marine. Les deux navires les plus puissants de Force Z étaient le «Repulse» et le «Prince of Wales».

La Force Z est arrivée à Singapour le 2 décembreDakota du Nord 1941 où il a reçu un accueil joyeux à la fois du public et des militaires. Le Japon est devenu plus menaçant dans la région et il a été estimé qu'une démonstration de force et le «battement du drapeau» seraient un moyen de dissuasion approprié à toute démonstration de force de la part des Japonais. De plus, la puissance de feu considérable de «Repulse» et de «Prince of Wales» renforcerait les batteries côtières de 15 pouces basées à Singapour.

L'arrivée de Force Z a mis fin à ce qui avait été un temps moins que positif entre l'Amirauté et le Premier ministre Winston Churchill. L'Amirauté avait voulu envoyer une force navale en Extrême-Orient en signe de force. Sur ce point, Churchill est d'accord. Cependant, il voulait qu'une force petite mais très puissante soit basée à Singapour. L'Amirauté voulait qu'une plus petite force envoyée par tranches soit basée dans ce qui était alors Ceylan (aujourd'hui Sri Lanka). Churchill les a dépassés en faisant valoir:

«Un KG V (cuirassé de classe King George V) exerce une vague peur générale et menace tous les points à la fois. Il apparaît et disparaît, provoquant des réactions et des perturbations immédiates de l'autre côté. »

Cependant, alors que beaucoup se félicitaient de l'arrivée des deux navires capitaux, certains étaient tranquillement préoccupés par le fait que Force Z n'avait pas de couverture aérienne. Le «HMS Indomitable», un porte-avions, avait voulu être dans la Force Z mais il avait été endommagé lors d'essais en mer et n'avait pas navigué avec «Repulse» et «Prince of Wales». Il y avait également très peu d'avions de chasse alliés modernes basés en Malaisie. Cela a rendu la Force Z très sensible à une attaque aérienne.

Cependant, pour beaucoup, la Force Z a été un élément dissuasif majeur contre l'agression japonaise. Le «HMS Prince of Wales» venait tout juste d'être achevé en 1941 et était l'un des navires de combat les plus modernes au monde. Ses armes les plus importantes étaient deux tourelles de canons de 4 x 14 pouces. Elle avait également un autre canon de 2 x 14 pouces en avant dans une tourelle au-dessus des canons de 4 x 14 pouces. Pour soutenir ces canons, «Prince of Wales» disposait également de 16 canons de 5,25 et de 60 canons antiaériens de 2 livres. Sa coque blindée variait en épaisseur de 4,5 pouces à 15 pouces. «Prince of Wales avait une vitesse de pointe de 29 nœuds. 'HMS Repulse' était un vétéran de la Première Guerre mondiale achevée en 1916. Conçu comme un croiseur de bataille, 'Repulse' était à court d'armure de pont, qui à son maximum était de 4 pouces - pas assez pour se protéger contre une attaque aérienne. Cependant, à 26 500 tonnes, «Repulse» transportait des canons de 6 x 15 pouces, des canons de 12 x 4 pouces et des canons antiaériens de 4 pouces. Dans la Force Z, le capitaine John Leach commandait le «HMS Prince of Wales» et le capitaine William Tennant commandait «Repulse».

Accompagnant «Repulse» et «Prince de Galles» étaient quatre destroyers - «Express», «Electra», «Vampire» et «Tenedos».

L'attaque japonaise sur Pearl Harbor et les attaques en Asie continentale ont rapidement fait confiance à l'impact que pourrait avoir Force Z. Churchill a changé d'avis et a suggéré que "le lieu (de Force Z) devrait devenir inconnu le plus rapidement possible."

Le commandant général de la flotte en Asie était l'amiral Sir Tom Phillips. Le 8 décembree, Phillips a rencontré des officiers à bord du «Prince de Galles». Des informations ont indiqué que les forces japonaises avaient débarqué à Kota Bharu, tout au nord-est de la Malaisie et à Singora, dans le sud de la Thaïlande. Phillips a décidé que la meilleure utilisation de la Force Z était de naviguer au nord de Singapour et d'attaquer les Japonais le long de la côte est de la Malaisie avant l'arrivée de leur marine pour soutenir les débarquements. Cependant, Phillips a réalisé l'importance du soutien aérien et l'a demandé à ce que la RAF pouvait offrir. L'après-midi du 8 décembree, alors que Force Z fuyait vers le nord, Phillips a reçu un message selon lequel il ne pouvait s'attendre à aucune couverture aérienne. Par conséquent, une exigence vitale telle que définie par Phillips est restée sans réponse.

Le temps a cependant donné de l'espoir à Force Z. Alors qu'ils fuyaient vers le nord, la brume et la pluie dissimulaient leur mouvement. Mais lorsque Force Z a atteint sa destination, le temps s'est soudainement amélioré et tout élément de surprise a été perdu car la visibilité était très bonne. Phillips a ordonné que Force Z devrait retourner à Singapour. Alors que les navires fuyaient vers le sud, Phillips a reçu un message selon lequel les Japonais avaient débarqué à Kuantan, à mi-chemin le long de la côte est malaise.

Il a décidé que la Force Z pourrait être utilisée pour attaquer les Japonais qui débarqueraient encore des hommes et de l'équipement. Lorsque la Force Z est arrivée à Kuantan, ils ont constaté que rien ne s'était passé et qu'il s'agissait d'une fausse alarme. Cependant, lors de leur voyage vers Kuantan, un sous-marin japonais avait repéré la Force Z. Il avait tiré cinq torpilles sur les navires mais tous les cinq avaient raté. Il avait également renvoyé à son quartier général le poste de Force Z.

À 11 h 07 le 10 décembree, Des avions japonais ont attaqué la Force Z. L'attaque a commencé à 11 h 19. «Repulse» a été touché dans le hangar où était basé l'avion de repérage. L'incendie a été rapidement traité et, en dix minutes, «Repulse» a pu continuer à 25 nœuds.

À 11 h 44, «Prince of Wales» est attaqué. Deux torpilles ont frappé le navire et lui ont fait de gros dégâts. Son appareil à gouverner et son mécanisme de conduite ont été mis hors service ainsi que son radar.

À 12 h 00, «Repulse» fait l'objet d'une nouvelle attaque. Le croiseur de bataille a évité les dix-neuf torpilles tirées sur lui.

Une nouvelle formation de bombardiers japonais est entrée. Quatre torpilles ont frappé le «Prince de Galles» et cinq ont frappé le «Repulse». Le «Repulse» est rapidement répertorié et le capitaine Tennant donne l'ordre d'abandonner le navire. À 12 h 33, «Repulse» a coulé.

Le «Prince de Galles» est devenu la seule cible des bombardiers japonais une fois le «Repulse» coulé. «HMS Express» a été appelé à côté pour décoller tout l'équipage qui n'était pas nécessaire. À 13 h 20, le prince de Galles a coulé et son capitaine, Leach, et l'amiral Phillips sont descendus avec elle.

Le «Prince de Galles» a perdu 327 de sa compagnie de 1 612 alors que le «Repulse» a perdu 513 de sa compagnie de 1 309.

Le 11 décembree, Churchill a reçu la nouvelle.

«Alors que je me retournais et me tordais dans mon lit, l'horreur totale de la nouvelle m'envahit. Il n'y avait pas de capitales britanniques ou américaines dans l'océan Indien ou le Pacifique, à l'exception des survivants américains de Pearl Harbor, qui se hâtaient de retourner en Californie. Sur toute cette vaste étendue d'eau, le Japon était suprême, et nous étions partout faibles et nus. »

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